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Extinciones masivas y calentamiento global

Área: Medio Ambiente,Paleontología — agosto 10, 2007

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Vida submarina del Pérmico (U. Michigan).

¿Qué podemos aprender de la mayor extinción en la historia de la Tierra y de su relación con la actual crisis de calentamiento global?
Hace aproximadamente 250 millones de años un número inmenso de especies desaparecieron de la faz de la Tierra. Se sabe que el 90% de las especies marinas se esfumaron en esta extinción del Pérmico-Triásico. La actividad biológica en tierra firme en esa época ha dejado menos huellas en el registro fósil pero se cree que sufrieron pérdidas similares. Es la mayor extinción masiva de la que se tiene noticia.
Según Jonathan Payne de Stanford University podemos obtener información sobre el ciclo del carbono y de cómo un exceso de dióxido de carbono puede afectar a la biosfera estudiando esta extinción masiva en su registro geológico.
Payne ha estudiado esta extinción y ha descubierto que le siguió un periodo de inestabilidad en el ciclo del carbono de 4 millones de años. En un artículo suyo publicado en el boletín de Sociedad Americana de Geología presenta pruebas de que una rápida liberación de dióxido de carbono probablemente produjo esta extinción masiva.
Según Payne se puede mirar al registro fósil y geológico para aprender cómo nuestras acciones actuales afectarán el curso de la evolución, y que este registro de hecho proporciona un contexto en el que se pueden estudiar procesos a largo plazo. Puede que ahora mismo estemos ignorando procesos o que infravaloremos la magnitud de ciertos cambios si sólo usamos unos pocos miles de años como base de estudio. Los actuales estudios sobre el clima se basan en datos directos de registros históricos de unas pocas décadas o procedentes de testigos de hielo de unos cuantos miles de años.
Payne ha estudiado durante los últimos cinco años el registro geológico profundo del Gran Banco de Guizhou en China. Éste consiste en una capa caliza de un kilómetro de grosor que se formó en un mar de aguas someras e el Pérmico tardío y Triásico temprano. Según el fondo marino se hundía, una nueva capa de caliza se formaba sobre las antiguas. Desde entonces la tectónica de placas ha colocado estas rocas de lado. Ahora, según se camina sobre ellas, se recorren millones de años horizontalmente.

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Gran Banco de Guizhou. Foto: Caltech.

Los lechos marinos fosilizados como éste ofrecen ventajas a alguien que pretenda estudiar patrones amplios en la historia de la vida. Por un lado las aguas oceánicas cubren grandes áreas por largos periodos de tiempo, y por otro protegen las rocas inferiores de la erosión y los fósiles suelen estar completos. Se cubren grandes periodos de tiempo con una resolución temporal muy alta, algo que es muy útil.
El evento del Pérmico-Triásico ha sido calificado como la crisis de biodiversidad más grave de la historia de la vida. Después de una gran extinción se necesita un largo periodo de tiempo (cifrado en muchos millones de años) hasta que vuelve a aparecer la biodiversidad.
Hay varias teorías que explican o tratan de explicar las extinciones masivas. En algunos casos, como la extinción de los dinosaurios en el Cretácico, la teoría dominante es la del impacto de una asteroide de gran tamaño.
A diferencia de otras se cree que la extinción del Pérmico-Triásico fue causada por el efecto invernadero producido por el dióxido de carbono.
En 1991 los científicos reportaron la existencia de un evento volcánico masivo justo cuando se daba la extinción del Pérmico-Triásico. El magma atravesó una región de la corteza terrestre rica en carbono y cubrió con una capa de basalto de seis kilómetros de longitud una región con una extensión equivalente a la parte continental del actual EEUU en lo que hoy es Siberia.
Las erupciones no sólo arrojaron cenizas y gases tóxicos al medio, sino que calentaron el carbón e inyectaron gran cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera.
La liberación de este gas de efecto invernadero provocó la acidificación de los océanos y después los dejó supersaturados de carbonatos.

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Escena del Pérmico. ¿Terminaremos extintos junto a los seres vivos que nos rodean como los que aparecen aquí? Todo dependerá del grado de estupidez que alcancemos como civilización. Dibujo: Karen Carr.

Payne ha encontrado pruebas de que la caliza que estaba en los fondos marinos en esa época se erosionó hacia el final de la extinción del Pérmico. Este hallazgo, junto con el estudio isotópico del carbono, sugiere firmemente un ambiente marino ácido en el tiempo de la extinción.
La capa erosionada fue cubierta por cristales de carbonato cálcico que indica que el agua estaba supersaturada con este compuesto en esa época.
El ambiente hacia el final del Pérmico recuerda al ambiente que estamos creando los humanos con nuestras emisiones de dióxido de carbono. La buena noticia, según Payne, es que todavía no estamos arrojando a la atmósfera tanto dióxido de carbono como en esa época y que todo dependerá de las decisiones que tomemos respecto a nuestras políticas de emisiones y lo que ocurre en los próximos 200 años.
Si la actividad volcánica arrojara suficiente cantidad de CO2 a la atmósfera en menos de 100.000 años la Tierra sufriría un periodo prolongado de calentamiento global.
Se pretende ahora estudiar a través del registro geológico, cómo el clima cambió al final del Pérmico. Además el Gran Banco de Guizhou contiene restos fósiles de corales antes y después de la gran extinción. El estudio de estos fósiles también ayudará a entender la estructura ecológica del los arrecifes de la época, su desarrollo y diversificación antes y después de que el ciclo del carbono empezara a estabilizarse. Las comunidades coralinas son como un “canario de mina”, indican la salud de los ecosistemas y permiten medir la estabilidad ambiental.
El estudio de estos fenómenos del pasado quizás nos sirva para evitar un desastre en la época actual. Todo depende de si queremos ver, escuchar y tomar las medidas necesarias.

Fuentes y referencias:

Nota de prensa en Eureka Alert.
Resumen del artículo original.
La gran extinción del Pérmico se debió al vulcanismo.

9 Comentarios

  1. maria camila correa:

    Es difícil creer que los animales racionales del planeta son los que más daño y destrucción realizan y que ya es tarde y que no hay ningún tipo de solución. ¿Qué será de nuestros nietos?

  2. beto reyes:

    interesante articulo… aunque se que el comentario sera ofensivo y no publicado va dirigido a la persona o personas encargadas de moderar este foro, su supuesta politica escrita dentro de los articulos esta llena de fraces pesadas y poco educadas… como “pues no es una agencia de noticias” o “Por favor, si no sabe escribir correctamente no envíe comentarios”… este es el tipo de comentarios son ofensivos y fuera de lugar para una pagina que se concidere seria…
    Ademas parecen elavorador por una persona “poco inteligente”

  3. Administrator:

    Como ve no censuramos gratuitamente. Su comentario se ha incluido (incluso no ha sido editado, ni modificado de ninguna forma).
    Lamentamos que piense lo que expone, probablemente no es el primero. En ningún momento pretendemos ser groseros y tampoco ser “inteligentes” en ese sentido. Simplemente las normas ahí expuestas están resumidas y pueden parecer “toscas”. De todos modos se ha realizado una pequeña modificación.
    Comentarios como el suyo nos convencen cada día más de que lo mejor sería cerrar esta web. Parece que simplemente no nos entienden, ni en la forma ni en el fondo.
    En cuanto a lo de “ofensivos”, “frases pesadas y poco educadas” dejemos a los demás que lo juzguen. Creemos que la existencia de un control de comentarios hace precisamente que esta web sea seria. No lo sería si imperase otra política.

    En todo caso en los siguientes enlaces se expone la política de comentarios:

    http://neofronteras.com/?page_id=726
    http://neofronteras.com/?page_id=636

    Esperamos que aclaren sus dudas.

  4. tomás:

    Sr. Administrador: Lamento profundamente el pesimismo que denota su frase sobre la continuidad de esta web. Realizan Vds la encomiable labor de extender el conocimiento y que ello es reconocido lo atestigua el resultado de la encuesta que sobre su permanencia realizaron. No pueden pretender que todo el mundo esté al 100% de acuerdo con su normativa por lo que una o más discrepancias no deben desanimarles. Yo mismo paso malos ratos cuando, tras escribir un comentario, me dicen que el “código antiespam” no es válido -en este, por ejemplo-. No logro entender por qué. Reciban Vds. mi agradecimiento y mi felicitación por su labor altruista y eficaz.

  5. Administrator:

    El sistema antispam es absolutamente necesario. Tratar de borrar todo el spam que llegaba antes de la instalación del sistema era tedioso y quitaba un tiempo precioso. Ya hay spamers que se lo saltan, es de imaginar que su retirada sería catastrófica.
    Se instaló un sistema de código abierto, pero éste no es perfecto. Si se escribe mal algún número o letra este sistema elimina todo el comentario, se nos escapa saber por qué. Por eso se advierte que no admite errores. Pedimos disculpas por los inconvenientes.
    En cuanto al pesimismo se sorprendería de la cantidad de comentarios insultantes que nos escriben, pese a que el filtro de cortesía contiene todas las palabras malsonantes habidas y por haber. Acusar a esta web de “ofensiva” como el lector anterior afirma no deja de ser paradójico.
    Gracias por sus palabras, personas como usted nos hacen seguir teniendo ganas de estar al pie del cañon.

  6. Jose M. Piñeiro:

    Puedo asegurar que muchas veces el correo da “código antiespam no es válido” cuando lo he tecleado correctamente.
    Les sugeriría cambiarlo, pues es seguro que tiene un bug.

  7. Administrator:

    El plugin ha sido actualizado. Si detecta más errores comuníquenoslo, por favor.

  8. tomás:

    Como dije en mi anterior comentario y corroboró J. Mª Piñeiro, algo va muy mal en el código antispam. Atiendo a su corrección de forma estricta y sin embargo, me rechaza, calculo que entre la mitad y dos tercios de las veces. Ante ello, me siento derrotado y abandono. Les agradecería muchísimo que lo arreglasen, no que lo eliminasen. Gracias anticipadas y perdonen las molestias que pueda ocasionarles si, quizá, pueden atender esta queja.

  9. Administrator:

    Se actualizó el plugin y en cuestión de horas el sistema se lleno con más de 150 mensajes de spam que hubo que borrar manualmente.
    Hubo que volver a la versión anterior.
    Probablemente se implemente un plugin distinto uno de estos días, quizás el captcha “challenge”.

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