NeoFronteras

No veremos alienígenas en siglos

Área: Espacio — martes, 4 de mayo de 2010

Aunque los telescopios puedan ser lo suficientemente buenos como para detectar signos de vida en exoplanetas en menos de 100 años, se necesitarán siglos hasta que veamos extraterrestres.

Foto
Concepción artística de un exoplaneta. Fuente: David A. Aguilar.

Según los telescopios sean cada vez más avanzados seremos capaces de ver más detalles de los planetas que orbiten alrededor de otras estrellas. Estos detalles incluirán indicadores de la presencia de vida. Sin embargo, se necesitarán siglos antes de que podamos ver extraterrestres.
Jean Schneider, del Observatorio de París en Meudon, dice que, desafortunadamente, estamos quizás tan lejos de ver aliens con nuestros ojos como Epicuro estaba de ver otros mundos hace 23 siglos, cuando predijo la existencia de planetas.
Este investigador y sus colaboradores exponen en Astrobiology las dificultades de estudiar formas de vida alienígenas distantes. Dicen que en los próximos 15 ó 25 años habrá habido ya dos generaciones de misiones espaciales que habrán analizado exoplanetas en gran detalle.
La primera generación serán coronógrafos basados en telescopios de 1,5 a 2,5 metros que bloquearán la luz de las estrellas para así poder ver planetas gigantes o supertierras que orbiten alrededor de ellas.
La segunda generación basada en interferómetros, coronógrafos y otros tipos de instrumental, podrán analizar la luz reflejada por estos exoplanetas. Estas misiones podrán analizar las atmósferas y superficies de los exoplanetas y decir cómo son.
Durante ese tiempo también se usarán sistemas basados en telescopios en tierra que ayuden en la tarea.
Después de estos proyectos, futuras misiones podrían buscar potenciales planetas habitables estudiando estrellas situadas a más de 50 parsecs de distancia (unos 150 años luz), o lunas gigantes que estén en la zona habitable de sus estrellas.
Más tarde se podrán investigar signos potenciales de vida en esos planetas, para lo que se requerirán grandes formaciones de telescopios espaciales.
Para poder tener una imagen de 100 píxeles de un planeta dos veces mayor que la Tierra situado a 16,3 años luz de distancia se necesitaría una formación de telescopios de casi 70 kilómetros de ancha. Estas fotos nos darían información de la presencia de anillos, nubes, océanos, continentes y quizás de la presencia de bosques y sabanas. El estudio a largo plazo revelaría la presencia de estaciones, vulcanismo y cambios en la cubierta nubosa. Se podría incluso detectar las presencia de lunas por la sombra proyectada sobre el planeta en cuestión.
Instrumentos más sensibles podrían analizar el espectro infrarrojo en busca de las longitudes de onda asociadas al dióxido de carbono.
Además de signos de la presencia de vida, como la presencia de oxígeno y similares, se podrían encontrar signos o rasgos de tecnología, características que no puedan ser explicadas por la química orgánica compleja. Estas “tecnocaracterísticas” podrían incluir luz láser, gases clorofluorcarbonados o incluso construcciones artificiales.
Según Schneider, buscar alienígenas es filosóficamente importante porque nos dice qué es esencial en la condición humana.
Pese a todo, aunque se detecten signos de vida, será frustrante, porque se necesitarán siglos antes de que la humanidad pueda ver a estos alienígenas y saber cómo son. Según Schneider, esto es muy decepcionante.
Tómese el caso más optimista posible. La estrella más cercana al Sol (a 4,3 años luz) es el sistema Alfa Centauri. Alpha Centauri A es la estrella más brillante situada en la constelación de Centauro y la cuarta más brillante del firmamento. Alpha Centauri A es una estrella del mismo tipo que el Sol y se ha especulado sobre la posibilidad de que tuviera planetas con vida. Un organismo de 10 metros de longitud que viviera en un hipotético planeta alrededor de una estrella de este sistema sería tan pequeño bajo nuestro punto de vista que se necesitaría un telescopio de unos 100 km de diámetro para captar fotones reflejados por él y para saber si se mueve se necesitará un telescopio de millones de kilómetros de ancho. La única alternativa sería la construcción de una nave espacial que nos llevara hasta allí.
Chocar contra un granito interestelar de 100 micras de tamaño (el grosor de una cabello humano) cuando se viaja a un 30% de la velocidad de la luz desprendería tanta energía como si un objeto de 100 toneladas moviéndose a 100 km/h chocara contra nosotros. No hay tecnología que pueda proteger a una nave espacial de esta amenaza. Será tremendamente difícil acelerar a tales velocidades. Viajando a una velocidad más segura de un 1% de la velocidad de la luz (3000 km/s) se necesitarían milenios para alcanzar destino.
Independientemente de la aproximación que se elija, parece que se necesitarán siglos para tener un contacto visual con alienígenas, al menos bajo el marco científico y tecnológico actual. La Física que podamos tener dentro de un milenio es difícil de anticipar. “Espero que haya una revolución inesperada en Física”, dice Schneider.
Según Alan Boss, del Carnegie Institution en Washington y que no tomó parte en este estudio, siempre se ha estado planeando la detección de vida indirectamente, principalmente mediante la búsqueda de determinadas características atmosféricas provocada por la actividad de microorganismos. “Eso es lo que hemos estado esperando y todavía estamos muy lejos de alcanzar incluso una meta modesta”, afirma. Según él es una carrera que empieza con los científicos que intentan encontrar pruebas de vida en Marte.
“Desde luego, siempre existe la posibilidad de que los alienígenas vengan a la Tierra a esclavizarnos, pero el viaje interestelar de criaturas vivas es ciencia ficción, no un hecho científico. Nadie necesita preocuparse por la noche acerca de ello”, añade.

Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=3113

Fuentes y referencias:
Nota en Astrobio.
Replica a Hawking.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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15 Comentarios

  1. Ivan de la Jara:

    Me ha parecido interesantisimo aunque por otra parte veo ilógico ponerse a calcular posibilidades con la tecnología actual… Esta claro que cuando lleguemos a la mitad de ese proceso que comenta el científico es muy probable que hayan surgido 40 cosas diferentes nuevas y posibilidades que hagan el esfuerzo como mínimo la mitad de titanico… Aunque supongo que habla teniendo en cuenta limites físicos que por mucho que se innove no puedan pasar de ahí…

    La pregunta es.. ¿Existen ya otras razas espiando lo salvajes, atrasados y patéticos que somos? Vergüenza ajena…

  2. Juan Díaz:

    Simplemente, hay demasiadas “cosas de ciencia-ficción” que anticiparon hechos científicos y tecnológicos, como para desestimar el “valor heurístico” de la ciencia-ficción.

  3. Juan Noche:

    No hay que pensar que la vida es como la conocemos, de hecho los organismos evolucionan segun el medio que los rodea, de hecho existen microorganismos que no necesitan del oxigeno u otros que sobreviven a temperaturas extremas para nosotros.

  4. Giordano Bruno:

    Interesante artículo, pero creo que existe otra posibilidad (más cercana en el tiempo) de ver alienígenas y sin que tener que realizar viaje interestelar alguno:

    Imaginemos que de aquí a cinco-seis años y gracias al Kepler, los Keck, los Gemini, el GTC o el James Webb… averiguamos que existe una exotierra orbitando una estrella no muy lejana, y que el análisis espectral de la luz reflejada por la misma indica la presencia de algún tipo de vida compleja (o desequilibrio anómalo inexplicable).

    Supongamos, a pesar de ser esta una mera especulación, que detectamos trazas de gases que solo pueden ser subproducto de una actividad artificial.

    ¿No nos motivaría esto lo suficiente como para iniciar un análisis exhaustivo en todo el espectro electromagnético, buscando cualquier tipo de fuente transmisora de información?

    Al focalizar toda la atención en un determinado punto y con bastantes más medios, podríamos obtener valiosos datos acerca de como viven los seres de ese mundo (y, con mucha suerte, hasta imágenes y/o sonidos).

    Ya sé que es una posibilidad muy remota, pero no deja de ser algo mucho más probable que la mencionada “visita turística”.

    Saludos!

  5. Jose:

    Pues si a 3.000 Km/s tardaríamos milenios en llegar a la estrella mas cercana a la Tierra, entonces no te digo nada a la velocidad actual de los transbordadores espaciales que es de unos 7 Km/s, vamos que seguro que hay vida ahí afuera, pues probabilidades estadísticamente hay muchas, pero es muy improbable, bueno casi ciencia ficción el que nos visiten o nosotros a ellos algún día. Es más probable que un día en un futuro lejano nosotros los humanos fabriquemos robots de aspecto idénticos a los humanos y sean estos los que lleven nuestra cultura a bordo de naves espaciales a otros planetas con vida y tal vez ellos puedan establecer un contacto directo con otros seres vivos inteligentes, pero nosotros no. Por eso pienso que la mayoría del dinero utilizado para sostener el programa espacial no está bien empleado y debería usarse para estudiar la vida en la Tierra,el clima y las energías no contaminantes, así tal vez aseguraríamos nuestra supervivencia como especie durante bastante tiempo.

  6. lluís:

    Pues sí. Resulta decepcionante tener que esperar tanto tiempo,como el que se dice aquí. La verdad es que uno tiene ganas de que se dé alguna revolución en Física. La que sea, pero alguna revolución parece ya urgente. Aunque no sirva , al menos directamente, para descubrir posibles aliens. Podría ser interesante el asunto del “antihipernúclo”. Da para mucho imaginar una tabla de elementos de antimateria. Por poner un ejemplo.

  7. tomás:

    En efecto, es hora de asentar nuestros pies en la tierra y poner la mayor parte de nuestro esfuerzo en recuperar el planeta del daño causado.
    Creo que la vida en otros mundos es prácticamente segura, que se base en nuestros parámetros ya es algo posible, pero no seguro, que haya algún tipo de inteligencia, quizá, pero ¿de qué clase?. No nos es posible ni siquiera imaginarla.
    En la Tierra tenemos inteligencias a las que no prestamos atención. Deberíamos hacerlo: Bonobos, delfines, elefantes, pulpos… Sería más útil y barato.
    No reniego de la investigación espacial, pero nos urge lo concreto de una situación que no admite la menor espera y, sin embargo, parece ser que estamos próximos al punto de no retorno o quizá ya lo hemos sobrepasado sin haber tomado conciencia de ello por parte de una mayoría.
    Un cordial saludo.

  8. JOrge:

    Esto de los extraterrestres le gusta a todo el mundo..

    La verdad no parece práctico tratar de tomarle una foto a un extraterrestre individual desde acá. Es física básica.

    La vida extraterrestre ha de ser muy abundante sin duda; con las civilizaciones tecnológicas es otro cantar. No creo que tengamos otras civilizaciones en la galaxia simplemente porque, de sobrevivir a si mismos, ya la habrían conquistado en unas pocas decenas de millones de años incluso limitados por la velocidad de la luz para sus viajes.

    Descubro desde luego el agua tibia, simplemente estoy enunciando otra vez la paradoja de Fermi: ¿Por que no están aquí?

    Claro, es posible que ya estén. ¿Como se ve una civilización tecnológica de 10, 100 o 1000 millones de años de evolución? ¿seríamos capaces de reconocerla o contactarla?

  9. Alejandro Álvarez:

    Recomiendo al respecto la obra “Tempo e irracionalidad” en el Blog Simbiotica (http://simbiotica.wordpress.com/). Saludos:
    Alejandro Álvarez

  10. Ludovico:

    “(para) Un organismo de 10 metros de longitud (….)se necesitaría un telescopio de unos 100 km de diámetro para captar fotones reflejados por él y para saber si se mueve se necesitará un telescopio de millones de kilómetros de ancho. La única alternativa sería la construcción de una nave espacial que nos llevara hasta allí.”
    Bien, existe la alternativa de utilizar la interferometría, como tu dices, pero con formaciones de telescopios en órbita (usando los puntos lagrangianos, por ejempo), como el proyecto Darwin, que parece ser que quedó demorado sine die. Supongo que sincronizar telescopios espaciales a millones de kilómetros es un desafío tecnológico, pero mucho mas factible que enviar una sonda. No pierdo la esperanza de llegar a verlo alguna vez…
    http://web.archive.org/web/20080513085904/http://www.esa.int/esaSC/SEMZ0E1A6BD_index_0.html

  11. lluís:

    ¿y qué, si vienen a esclavizarnos? Estamos entrenados. Y de paso sería una esclavitud que esclarecería nuestra magnífica curiosidad. Acaso lo mejor que tenemos. Qué vengan de una vez…si es que están por ahí.

  12. NeoFronteras:

    Una sociedad capaz de haber desarrollado el viaje interestelar debe de haber evolucionado durante mucho tiempo, lo suficiente como para respetarse entre ellos y a los demás, así que lo de la esclavización que dice Hawking (al fin y al cabo una manera de llamar la atención hacia un programa de TV para así tener ingresos que mantengan su frágil pero cara vida) suena a broma.
    En cuanto a la vida extraterrestre parece que es escasa, pues ésta sería evidente en otros lugares del Sistema Solar si no fuera así. Si al final surge en algunos sitios, entonces será principalmente microbiana, como atestiguan los miles de millones de años transcurrido en la Tierra hasta que aparecieron los seres pluricelulares. De la infinidad de planetas que hay sólo unos pocos serán propicios y sólo en unos pocos surgirá la vida y la vida compleja. La vida inteligente será probablemente mucho más escasa, frágil y poco duradera. Haciendo números, incluso de una manera optimista, cualquier otra civilización está muy lejos de nosotros. Hay además graves impedimentos para que viajen a las estrellas. Tecnológicamente es casi imposible viajar a las estrellas bajo la ciencia conocida sin: morir por la radiación, sufrir un impacto fatal, consumir ingentes cantidades de energía, retirar recursos a la población a favor de un proyecto discutible, morir de viejo en el intento, saber muy bien si se puede sobrevivir en el destino, sin contaminar el planeta de destino sin querer… Esa empresa simplemente sale muy cara.
    La ciencia ficción es bonita, pero es ficción y no ciencia. Hay límites al conocimiento, a las matemáticas, al propio Universo, ¿por qué no los habría al viaje interestelar?
    Quizás la única manera de saber sobre los aliens sea a través de algo como SETI, que después de décadas no nos ha dicho nada, así que hay que asumir que, al menos hasta el alcance del sistema, no hay otras civilizaciones en nuestro vecindario.
    M31 podría estar lleno de civilizaciones, pero a efectos prácticos sería exactamente igual que si no hubiera ninguna, pues nunca podremos contactar.
    Es una pena, sí. Pero la conclusión es que tenemos sobre nosotros una responsabilidad inmensa: conservar la única civilización avanzada conocida, probablemente la única en nuestro trozo de galaxia, y una biosfera que es irrepetible entre cualquier otra posible.

  13. Diego Tentor:

    Lo difícil de encontrar vida en el espacio radica principalmente en la dificultad para entender exactamente de que se trata la vida, allá afuera no estamos buscando vida, sino vida que se parezca a la nuestra, aunque no tengamos plena certeza que sea la única forma de vida posible.
    Si imaginamos seres inteligentes lo único que se nos ocurre imaginar son seres antropomorfos, aun cuando no conozcamos exactamente la génesis de nuestro propio pensamiento.

    http://maslocoqueunacabra.wordpress.com/2010/04/25/dos-modelos-para-entender-la-vida/

  14. Aunel:

    Respondiendo al ultimo comentario de Neofronteras que le hace pensar que la vida extraterrestre es escasa? El problema principal reside en la falta de percepcion nuestra a otras dimensiones. Pues como ustedes han dicho la vida fisica escasa, fragil y poco duradera. Creo que habria que diferenciar entre lo fisico y lo no fisico.

    En todo caso a raiz de las investigaciones sobre las ECM, las conclusiones llegaran pronto y les sorprenderan, quizas desde ahi sea un buen punto de partida para comprender todo lo que nos estamos perdiendo y sobretodo nuevos estados de materia, quiza se tenga que redefinir lo que es vida.

    Consecuentemente disiento y digo que el contacto sera en menos de cien años pues no es cuestion de telescopio sino de conciencia, si un dia ustedes llegaran a meditar se darian cuenta de lo que digo.

  15. NeoFronteras:

    Respondiendo a Aunel:
    Si por ECM se refiere a “experiencias cercanas a la muerte” lo que sí se ha podido demostrar científicamente es que se trata de alucinaciones inducidas por un estado neurológico en dificultades, aunque esto no es ninguna sorpresa para alguien que confíe en la ciencia y no en la superstición. Lo siento, pero no hay otra manera de expresar las estafas parapsicológicas. Algo que, por cierto, no tiene nada que ver con el tema tratado aquí.

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