NeoFronteras

Proponen producción de bioenergía con emisiones negativas

Área: Medio ambiente — viernes, 18 de mayo de 2007

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Producción de combustible por pirólisis Foto: Cornell University.

Se propone un método para reducir las emisiones de dióxido de carbono cuando se usa biomasa. En este caso la idea consiste en la producción de biogás con un sistema que secuestra parte del CO2 con lo que el sistema produce unas emisiones netas de este gas negativas.
Debido al gran problema de calentamiento global que se nos avecina los científicos piensan en nuevos métodos que ayuden a salvar el planeta e indirectamente a la raza humana del desastre. Se están haciendo muchos esfuerzos, pero de momento no se ven alternativas claras: el cultivo de biocombustibles destruye la selva virgen o reduce los alimentos destinados a humanos encareciéndolos, todavía no se ha diseñado un buen sistema de secuestro del dióxido de carbono que produce la quema de combustibles fósiles, no hay baterías que sean buenas y baratas, etc.
Johannes Lehmann de la Universidad de Cornell publica una propuesta en Nature acerca de un sistema de producción de biogás que habría que incentivar.
El sistema propuesto, que él considera además económico, consiste en la producción de biogás a partir de biomasa mediante el quemado parcial de ésta en una atmósfera sin oxígeno en lo que se denomina pirólisis a baja temperatura.
Como residuo se obtienen cenizas y carbón vegetal ricos en carbono, carbono que no va a la atmósfera en forma de CO2. El residuo resultante se puede enterrar adecuadamente para que forme parte del suelo, con lo que quedaría secuestrado de manera segura a largo plazo. El residuo fertiliza además los suelos y aumenta la retención y eficacia de los fertilizantes mejorando la producción del mismo.
Como biomasa se podrían utilizar desperdicios vegetales agrícolas, hierba, madera, etc. Estos materiales son creados por los vegetales mediante la absorción y fijado de dióxido de carbono atmosférico a través la fotosíntesis, por lo que su quema íntegra devuelve a la atmósfera el gas que fue tomado de ella. Si de algún modo conseguimos retener parte de este carbono la emisión neta sería negativa. Esto es precisamente lo que ocurre en este caso.
Aunque ya se produce biogas con sistemas similares, en este caso se consigue aumentar mucho la concentración en carbono del residuo producido durante el proceso. Concretamente en este caso se reduce la emisión de dióxido de carbono de un 12% a un 84% frente a los métodos tradicionales de utilización de biomasa en los que se quema casi toda ella hasta el final.
Naturalmente el gas obtenido se puede utilizar como fuente de energía, tanto para producir calor como electricidad o para sintetizar combustible de automoción.
Según los cálculos de Lehmann este sistema podría ahorrar un 10% de las emisiones de CO2 de los EEUU.
La producción de biocombustibles por pirólisis de baja temperatura junto con el secuestro los desechos no requiere de avances científicos fundamentales o tecnologías complicadas. Según este científico el sistema es robusto, limpio, simple y se puede utilizar en cualquier región del mundo.
La utilización de residuos vegetales, ahora poco utilizados, procedentes de la limpia de bosques o de desechos agrícolas es una manera de producción de energía mucho más barata que la producción de bioetanol a partir de maíz.
Este sistema empezaría a ser atractivo cuando se pague la tonelada de dióxido de carbono no emitida por encima de los 37 dólares. Actualmente en algunos sitios se paga a 4$ la tonelada no emitida, pero se espera pagarla a 25 o 85 dólares en los próximos años.
Toda idea es bienvenida, pero quizás un mundo con más de 6000 millones de habitantes necesite de muchas de estas ideas o de ideas absolutamente brillantes.

Fuente: Cornell University.
Referencias:
Dinamotive.
Best Energies.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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4 Comentarios

  1. el gato cuantico:

    La producción de biogas a partir de biomasa, y su posterior uso como combustible tiene también emisión de CO2 a la atmósfera, de la misma manera que también lo tienen la utilización de combustibles fósiles.
    La diferencia está que, mientras cuando usas combustibles fósiles estás introduciendo a la atmósfera CO2 que ya tenías retirados en los sedimentos, al usar biomasa estás empleando carbono que todavía estaba en el ciclo de Carbono.
    Y a parte de la pirolisis hay otras formas de obtener biogas, como pueden ser la digestión anaerobia.

  2. NeoFronteras:

    En ese caso habitual se devuelve a la atmósfera el dióxido de carbono que las plantas tomaron de ella, por lo que la emisión neta es nula.
    En este caso propuesto por Lehmann de la pirólisis hay una emisión negativa debido al secuestro de carbono.

  3. tomás:

    Secuestrar CO2 es retirarlo de la atmósfera, sin más, como lo hace el océano. No lo es, producir energía eólica, por mucho que pudiéramos restar su equivalente en CO2. Tampoco lo es enterrar biomasa, carbonizada o no, y este es el caso: no por ello hemos realizado una emisión negativa, eufemismo que pretende significar retirar CO2. El aparato de Lehmann tiene algo de digesto y más de carbonera mejorada, pero emite CO2 y otros gases en justa proporción a la poca energía producida, ya que entierra la mayor parte. En mi opinión es más efectiva la utilización de biomasa para fabricar conglomerado de madera para muebles por ejemplo. O una aceleración del ciclo del CO2. Solo pretendo evitar equívocos, por lo que toda mejora sea bienvenida; también la de Lehmann.

  4. Ricard de Sant Feliu:

    En el presente artículo, por demás muy interesante, se advierte la identificación habitual entre salvar el planeta y salvar la humanidad. El planeta ha pasado por varias (no se si decir numerosas) extinciones que, en ocasiones, han comportado la eliminación de más del 90% de las especies. Sobrevivirá a otra extinción más, aunque la cause el hombre. Es precisamente la humanidad la que no sobrevivirá a una próxima extinción. Por lo tanto, es fundamental persuadir y persuadirnos de que es nuestro propio futuro el que está en juego (es lo que yo llamo “egologismo”).

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