NeoFronteras

Confirman vapor de agua en exoplaneta

Área: Espacio — viernes, 25 de marzo de 2011

Miden la presencia de vapor de agua en el exoplaneta GJ 1214b, aunque las posibilidades de vida tal y como la conocemos son nulas.

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Quizás, algún día, podamos mirar hacia atrás y ver los pasos que nos han llevado la detección de vida en algún remoto exoplaneta. A partir de entonces nuestras concepciones filosóficas y científicas sobre lo que es la vida cambiarán. Algunos de esos pasos han sido pequeños y dados uno tras otro, con el esfuerzo y tesón de unos científicos que poco a poco han ido conquistando su porción del océano de la ignorancia.
Se empezó detectando por Doppler planetas gigantes similares a Júpiter y luego se detectaron lo que se llamó supertierras. De ellos se llegó a conocer los parámetros orbitales de su órbita. El método de tránsito ha permitido detectar planetas más pequeños e incluso medir su diámetro. Recordemos que así como la técnica Doppler detecta prioritariamente los planetas más masivos, la técnica de tránsito lo hace con los más cercanos a la estrella. Así que las muestras estadística obtenidas en ambos casos no son representativas de la población real.
Mientras se conseguía todo eso, los modelos planetarios de formación, de estructura planetaria y espectrométricos han proporcionando nuevos resultados. El resultado a día de hoy es que conocemos cientos de exoplanetas, algunos de ellos con unas características que nunca habíamos imaginado. Pero su composición es inferida la parte de las veces sólo a través de modelos, muy pocas veces es medida directamente (aunque siempre hay un modelo detrás de toda medida). De hecho sólo podremos llegar a saber la composición atmosférica de esos exoplanetas, a no ser claro que viajemos hasta allí. Pero la composición atmosférica nos puede decir mucho de las posibilidades de que haya condiciones para la vida en un planeta o incluso que confirme la existencia de ésta. Para saber la composición de una atmósfera planetaria nos podemos valer de la espectrometría. O bien por la luz que reflejan los gases de esa atmósfera o bien por la que absorben cuando se sitúan justo delante del disco de su estrella según nuestra perspectiva.
Hace un tiempo se consiguió medir la presencia de determinados gases en la atmósfera de un exoplaneta joviano. Ahora se ha conseguido tomar un espectro de un planeta tipo “supertierra” y se ha confirmado la presencia de vapor de agua en su atmósfera. Para las medidas se ha usado tanto el telescopio VLT, como el Spitzer como los minitelescopios del proyecto MEarth.
Se trata de GJ 1214b, exoplaneta descubierto en 2009 gracias a MEarth que orbita una estrella tipo M en la constelación de Ofiuco. Tiene un periodo orbital muy corto, pues tarda sólo 1,6 días en completar una vuelta alrededor de su estrella. Pero esta cercanía a su estrella impide que la temperatura sea lo suficientemente baja como para que sea habitable. Su diámetro es 2,7 veces el terrestre y su masa 6,6 veces la de la Tierra.
Los resultados previos obtenidos con anterioridad, y no de muy buena calidad, podían encajarse en un modelo planetario en el cual el planeta tendría una atmósfera de hidrógeno y helio. Ahora han conseguido eliminar esa posibilidad con una confianza estadística del 99,99%. La segunda posibilidad era que el planeta contuviera una gran cantidad de elementos más pesados que el hidrógeno y el helio. Esta posibilidad se ha confirmado al comprobarse con un 99.97% de confianza (3 σ) que su atmósfera se compone de un 10% de vapor de agua. La temperatura, sin embargo, parece rondar los 280 grados centígrados según los cálculos.
Según los modelos de formación planetaria la atmósfera de este planeta podría formarse a partir en dos escenarios diferentes. En el primero la atmósfera es formada durante el proceso de agregación planetaria, esto produciría un enriquecimiento de gases ligeros como el hidrógeno y el helio. El segundo escenario situaría la formación de este cuerpo más allá de la línea de formación de hielo y luego se movería hacía una órbita más interior, creándose una atmósfera rica en elementos pesados al sublimarse el hielo. Este resultado confirmaría el segundo escenario.

Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=3440

Fuentes y referencias:
Web de Mearth.
Nota de prensa de 2009.
Artículo en ArXiv.
Estructura de las supertierras de agua.
Sobre los espectros de supertierras.
Imagen: concepción artística, NASA/CfA/David Aguilar.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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12 Comentarios

  1. Gerardo:

    Esto no significa nada, no hace ni un año encontraron agua en la luna, y eso no significa que haya vida. Y segun recuerdo encontraron hace como dos meses una estrella bombeando agua al espacio y eso no significa vida tampoco

  2. xxpabloxx:

    Me parece interesante la mejora de estas técnicas de observación exo-planetarias.

    Ahora tengo mi pequeña cuota de esperanzas de que la tecnología de Frankling Chang Diaz se pueda utilizar en los próximos años en una misión robotica de observación directa del sistema solar mas próximo al nuestro ubicado a 4 años luz de distancia.

    Con la tecnología del latino este, según entiendo al menos en teoría que una sonda siendo empujada de manera continua durante un lapso de 1 año a una velocidad de “una aceleración de la fuerza G” se puede llegar a velocidades cercanas a la de la luz.

    Supongamos que no llega a la velocidad de la luz al 100%, pero con que llegue al 65% de dicha velocidad, creo que la sonda llegaría al otro sistema solar en el periodo de vida de un ser humano promedio.

    Ese es el tipo de misiones que harían revivir la carrera espacial en serio.

  3. Cohel:

    “Tiene un periodo de rotación muy corto, pues tarda sólo 1,6 días en completar una vuelta alrededor de su estrella”
    Querrás decir periodo de traslación …
    Aprovecho para felicitarte por tu página Neo…Una de cal… :)

  4. NeoFronteras:

    Estimado Cohel:
    El error ya ha sido corregido. De todos modos en este tipo de cuerpos el periodo orbital y de rotación coinciden, por eso presentan la misma cara a la estrella.
    Por lo demás, gracias por los halagos.

  5. xxpabloxx:

    ¿Existirá la posibilidad de observar la basura espacial en su conjunto en un hipotético sistema estelar que albergue a una civilización como la nuestra? o ¿todavía se encuentra en proyecto esta posibilidad observacional?.

  6. the moucho:

    y digo yo, al ser 6,6 veces más densa que la Tierra, ¿no habrá más fuerza de gravedad, o lo que sea? quiero decir con esto, ¿no cabe la posibilidad de que el agua en un planeta con esa masa, a 280 grados se encuentre liquida? Hablo desde la ignorancia, pero es una cosa que siempre me planteo cuando ponen noticias como esta… ¿hay alguna fórmula para calcularlo?

  7. tomás:

    Estimado xxpabloxx, por tu 5: Creo que si existiera ese proyecto sería producto de una mente catastrófica, incluso para los planetas de las estrellas más cercanas. ¿Qué te hace pensar en una civilización tan igual a la nuestra, incluida nuestra estupidez, reconocida en el el último párrafo de “Proponen una solución para la basura espacial” -y ya mencionada por Einstein- e incluso casi simultánea, dada la pequeña distancia?
    Un saludo en la esperanza de que a nadie se le ocurra gastar un céntimo en tal proyecto.

  8. PS Neutri:

    Lo que la mayoría de la gente no se da cuenta es que si encontramos vida en otro planeta (día que opino llegará, tarde o temprano), no tendría por que parecerse lo más mínimo a nosotros, simplemente si nos fijamos en la diferencia entre los mamíferos y las aves, sin ir mas lejos, podríamos encontrar vida que no necesitara de agua para sobrevivir o incluso que no estuviera basada en el carbono. El que sea vida inteligente ya es mucho más difícil, pero lo que si sería casi seguro es que no estarían en el mismo estadío científico que nosotros, ya que una pequeña diferencia de 500 años ha cambiado radicalmente la Tierra.

    Espero que pronto esto dejen de ser especulaciones y podamos conocer una porción más del enorme enorme universo que nos rodea. Un saludo! =)

  9. xxpabloxx:

    Tomas, mi idea no es tan “descabellada”, ni una locura tampoco. Vivimos en una época industrial y en la que se están produciendo cambios de tipo estructural en nuestra actual civilización, entonces el pensar que exista otra civilización en nuestro actual estado de desarrollo no es ninguna “locura”, es parte de la evolución, pueden o no entenderlo algunas personas, pero esa es nuestra situación, entonces por que no desarrollar un tipo de observación a medida que se van refinando las técnicas para mirar a los planetas de otras estrellas y buscar rastros de patrones artificiales en esas estrellas y sus planetas, acaso no lograron obtener el espectro atmosférico de alguno de esos exoplanetas?.

  10. tomás:

    Estimado xxpabloxx: Por nada del mundo quisiera ofenderte, y perdona si lo has entendido así. De todas formas no estoy de acuerdo con tu esperanza. Lee el comentario 8 de PS Neutri. Con él sí coincido, haciendo hincapié en que en el asombroso caso de encontrar una inteligencia extraterrestre, no tiene por qué parecerse a la nuestra. Hay varias inteligencias en la Tierra que han tomado otros caminos. Yo soy un curioso de la que parece ser tienen los delfines cuyo alcance desconocemos. ¿Quien sabe si tiene alguna dirección hacia lo placentero del juego? Los tenemos ahí y apenas sabemos nada de ellos.
    Un cordial saludo.

  11. xxpabloxx:

    “PS Neutri”, al igual que con “tomas” no les estoy peleando. ¿ Y porque necesariamente tienen que ser tan asombrosamente mas avanzados que nosotros ?, puede haberlos por supuesto llegado el caso de que los podamos detectar o que se dieran a conocer en nuestro mundo de manera inapelable.
    El universo es demasiado grande, de haberlos, estadisticamente seguro que encontras menos avanzados técnicamente que nosotros, en igual estadio y mas avanzados, de todas maneras aun no hay pruebas fehacientes de sus existencias.
    Claro que el avance en las observaciones esta demostrando que la cantidad de mundos en órbita de otras estrellas es prácticamente infinita.
    Por lo tanto nos acercamos cada vez mas a la posible detección de mundos con actividad inteligente, con menos, igual o mas avance técnico que el nuestro.
    ¿Les parece algo tan fuera de lugar acaso?.
    En cuanto al caso de los “delfines” no se sabe mas por que ninguna nación se propuso como objetivo de investigación científica de largo plazo investigar hasta que punto esta especie nos esconde o no, su inteligencia.

  12. tomás:

    Estimado xxpabloxx: ¿y quién ha hablado de que tengan que ser o no más asombrosamente avanzados que nosotros?
    Yo espero que encontremos vida en otros lugares. Pero observa que de las casi innumerables especies -quizá billones- que han existido en la Tierra, sólo la nuestra ha avanzado en una dirección tecnológica. Y digo avanzado, porque los neandertales desaparecieron y chimpancés y bonobos andan atrasadillos y no sabemos si progresarán por nuestro mismo camino, como en la película “El planeta de los simios”.
    Tu argumento de mayor peso es “… la cantidad de mundos en órbita de otras estrellas es prácticamente infinita.”
    El mío es que las direcciones que puede tomar esa muy posible vida en la que creo es también infinita. Si en la Tierra la probabilidad de una civilización tecnológica ha sido de 1/billones, es decir, muy pequeña, que se dé en otro lugar otra semejante podemos suponer que es del mismo orden. Y que se de en una estrella tan cercana como las pertenecientes al Sistema Alfa Centauri de manera que nuestro avance científico permita en un futuro -que espero no lejano- saber de ellas con detalle, me atrevo a decir que nula por sus condiciones de ser varias estrellas unidas por la gravedad en cuyo entorno es difícil que algún planeta mantenga la precisa estabilidad durante suficiente tiempo.
    Más lejos, pero a una distancia aun aceptable para un futuro conocimiento, quizá haya un centenar. Más allá la distancia en relación con la duración de la vida humana y la limitación que impone la velocidad de la luz, hacen imposible cualquier contacto directo. Como mucho sabremos cómo eran en una época alejada de nuestro presente.
    En resumen, que no. Pero la esperanza es buena para la salud y el único consejo que me atrevo a darte es que cuides esa salud.
    Un cordial saludo.

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