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Se acelera la fusión del permafrost antártico

Área: Medio ambiente — domingo, 28 de julio de 2013

El permafrost de los Valles Secos de la Antártida está acelerado su fusión debido a una mayor irradiación solar.

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Hasta el momento se creía que la Antártida todavía no sufría los efectos del cambio climático, aunque se veía con preocupación la fragmentación de las gigantes placas flotantes de hielo que rodean al continente helado.
Sin embargo, ahora se ha documentado por primera vez una aceleración en la fusión del permafrost en una región de la Antártida que hasta el momento se consideraba estable. El ritmo de fusión es comparable al que se da en el Ártico o Tíbet, en donde este fenómeno ha pasado a ser algo que se da regularmente. Este indicio podría ser un adelanto de lo que le pasará al permafrost en otras zonas antárticas.
Joseph Levy, de la Universidad de Texas, ha estado recopilando datos en el valle Garwood, que es uno de los Valles Secos McMurdo de la Antártida. A partir de esos datos se puede comprobar que desde 2001 a 2012 hubo un continuo aumento en el ritmo de fusión. Estos datos están basados en fotografías y en datos tomados con la técnica de LIDAR.
La comunidad científica consideraba que esta región estaba en equilibrio y que la fusión estacional era compensada en invierno, de tal modo que la masa total de hielo no disminuía. Pero la realidad es que el hielo está desapareciendo y esto ocurre más rápido cada vez que se mide. Levy califica el hecho es dramático en la reciente historia geológica.
El permafrost es más frecuente en el Ártico que en la Antártida, pues este continente está dominado por los glaciares. En la Antártida este permafrost consiste en sedimentos y tierra congelada mezclados con hielo. Algunos de estos lugares están en los Valles Secos.
Levy y sus colaboradores empezaron a vigilar estos valles una vez se dieron cuenta del problema. Combinaron un sistema de fotografías tomadas automáticamente cada cierto intervalo de tiempo con los datos de las estaciones meteorológicas tomados cada 15 minutos. De esta forma podían saber las condiciones en las que se daba la fusión del hielo.

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El aumento de la temperatura no explica el aumento en el ritmo de fusión del valle Garwood. De hecho, la temperatura ha bajado desde 1986 a 2000 y ha sido seguido de una estabilización de la misma hasta la actualidad.
Este equipo de investigadores atribuye el fenómeno a un aumento de la irradiación solar producido por cambios en el patrón meteorológico. La luz del sol es refleja eficientemente por la nieve y el hielo, pero no por la capas de sedimentos del permafrost que absorben muy bien la luz. Esta capas aíslan térmicamente cuando están enterradas en el hielo, pero si son expuestas al sol entonces aceleran la fusión del hielo circundante. Con la fusión se exponen más sedimentos, por lo que el efecto se acelera.
Si la Antártida se calienta a lo largo de este siglo, tal y como predicen los modelos climáticos, este efecto inducido por el Sol será mucho más dramático al combinarse con una temperatura del aire más alta. Aunque la mayor parte de este continente está cubierto por hielo hay regiones, como las costeras, que pueden llegar a sufrir el mismo destino que los Valles Secos de la Antártida.

Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=4173

Fuentes y referencias:
Nota de prensa.
Artículo original.
Foto: Joseph Levy, University of Texas Institute for Geophysics.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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4 Comentarios

  1. tomás:

    Veo que en la foto primera las capas de permafrost pueden tener más de cuatro metros -tomando como referencia la persona allí presente- He ido al artículo original y a la nota de prensa y hablan de otros lugares con diez y quince metros de permafrost entre una y otra capa de sedimento. No podía imaginar tanto espesor. Pensaba que se trataría -en Alasca y Siberia- de un metro o dos. Así que las cantidades de metano que pueden liberarse son enormes.

  2. Alejandro Sánchez:

    Lo llamativo de la Antártida es que mientras en tierra firme se caliente, en el mar se enfría… http://actualidad.rt.com/ciencias/view/90564-aumento-hielo-antartida-calentamiento-global ¿Cómo afectará a futuro esto en el clima antártico y del hesmiferio sur? Coincidentemente hay muchos episodios de días fríos en el extremo sur de Sudamérica.

  3. Miguel Ángel:

    Muy apreciado Alejandro Sánchez:

    Gracias por compartir el enlace, ha despertado mi interés y he intentado descargar el estudio completo, pero en la página de Nature piden una cuota para acceder.
    Al parecer ese incremento de hielo oceánico estaría en relación directa con la aceleración del deshielo en el interior del continente.

    Lo que me ha dejado un tanto sorprendido es la mención que has hecho a esos días fríos en el extremo sur de Sudamérica: por la forma en que lo cuentas he supuesto que se trata de apreciaciones subjetivas, pero si no es así y está basado en algún estudio me gustaría conocerlo. También es importante saber si esos “días fríos” se han apreciado durante un periodo de tiempo significativo o bien es sólo una apreciación puntual de lo que ocurre últimamente.
    Mi sorpresa deriva no sólo de los datos que hay disponibles, sino también de opiniones subjetivas de habitantes de Valdivia en Chile o Ushuaia en Argentina que he podido oir en documentales y en programas como “Españoles por el mundo” y que refieren que los inviernos no son ni la mitad de fríos que eran hace unos años.

    Un cordial saludo.

  4. tomás:

    Amigos Alejandro y Miguel: Sólo se me ocurre una explicación. La tierra se calienta y, al hacerlo, importantes masas de hielo va a fundirse al mar. El hielo enfría las aguas hasta la profundidad de los icebergs, pero además, para cambiar de fase y convertirse en agua, ha de retirar calor por valor de 80 kcal/dm3 sin cambiar la temperatura de su masa, pero si la de las aguas de alrededor que han de disminuirla para proporcionar ese calor. Es decir 80 veces más que lo necesario para variar un grado un dm3. Luego se mezclan las aguas y el total ha bajado su temperatura considerablemente.
    Los días fríos en tierra en el extremo sur, serán episódicos. Sabeis que dentro del calentamiento global se esperan mayores desigualdades entre máximos y mínimos. No tengo muy claro por qué, pero se escribe mucho de eso.
    Un abrazo.

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