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Actividad hidrotermal en Encelado

Área: Espacio — domingo, 15 de marzo de 2015

Infieren la existencia de actividad hidrotermal en Encelado, lo que aumenta las posibilidades de que haya vida en su interior.

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Hay buenas noticias para el asunto de la exobiología. La pequeña luna de Saturno Encelado presenta signos de lo que parece ser actividad hidrotermal. El hallazgo ha sido realizado gracias a los datos proporcionados por la sonda Cassini, que ya en el pasado había descubierto chorros de vapor de agua en forma de géiseres saliendo de la superficie del satélite.
Este nuevo descubrimiento apoya la idea de que haya fuentes hidrotermales en el fondo del mar interior de Encelado bajo la cubierta de hielo. Este tipo de actividad geológica produce puntos en donde prolifera la vida aquí en la Tierra.
Según John Grunsfeld “las localizaciones en nuestro Sistema Solar en donde hay ambientes extremos en los que puede darse la vida nos acercan a responder la pregunta de si estamos solos en el Universo.”
En la Tierra la actividad hidrotermal se da cuando al agua marina se infiltra en la roca de la corteza oceánica, se calienta y emerge en forma de disolución cargada de minerales, generalmente en zonas en donde hay actividad tectónica.
Según los dos artículos publicados algo similar puede estar dándose en Encelado. Pero el origen de este calor interior en Encelado se puede explicar por las fuerzas de marea, según el satélite orbita alrededor de Saturno, y no a la desintegración de elementos radiactivos.
Los datos de Cassini indican la presencia de pequeños granos minerales procedentes del interior de Encelado ricos en silicio de 6 a 9 nm de diámetro. Este tipo de granos se forman en la Tierra cuando el mineral disuelto en agua entra en contacto con agua más fría en condiciones alcalinas. La temperatura para que se formen estos granos tiene que ser de, al menos, 90 grados centígrados.
Los granitos minerales formados de este modo estarían en el océano interior de Encelado durante un tiempo y serían expelidos en los géiseres al vacío espacio exterior por la región denominada rayas de tigre, en donde el grosor de la corteza de hielo es de sólo 10 km. Estos granitos terminan en los alrededores de Saturno y en el anillo E, pues este anillo está formado principalmente por las partículas de hielo emitidas por estos géiseres.
El viaje de estos granos desde que se forman en el fondo hasta el espacio exterior (50 km) parece ser corto en el tiempo, pues sólo lleva de unos pocos meses a pocos años. De otro modo los granos crecerían en tamaño.
Los datos gravimétricos sugieren que la roca interior de Cassini es porosa, lo que permite al agua filtrase al interior fácilmente.
En las eyecciones de agua de Encelado también se logró detectar en su día sodio, por lo que se asume que se trata de un mar salado.
La actividad hidrotermal también explica la presencia de metano en los géiseres de Encelado. La alta presión reinante en el océano interior de Encelado forzaría la formación de clatratos de metano. Como el metano puede detectarse esto indicaría que hay una fuente de metano, que sería la actividad hidrotermal, que produce metano a mayor ritmo que el de su secuestro en clatratos.
Una de las teorías que trata de explicar el origen de la vida en la Tierra sostiene que esta comenzó en las chimeneas o fuentes hidrotermales. Ese escenario debía de ser habitual en los planetas y cuerpos del Sistema Solar a comienzos de la formación del mismo. Hasta ahora no había pruebas de este tipo de actividad hidrotermal en la actualidad fuera de la Tierra.
En nuestro planeta hay chimeneas hidrotermales en donde prolifera la vida extremófila en total oscuridad y en donde el primer escalón trófico es esta fuente de energía química.
Para que haya vida el agua líquida es una condición necesaria, pero no suficiente. Sin una fuente de energía que mueva los ecosistemas, la vida no es posible. La actividad hidrotermal en Encelado puede ser precisamente esa fuente de energía. Obviamente, la presencia de una fuente de energía también es otra condición necesaria pero no suficiente y sería necesario investigar más el asunto.
Está planificado que la Cassini sobrevuele las plumas de vapor agua de Encelado a finales de año en busca de hidrógeno molecular, lo que sería otra prueba de actividad hidrotermal (además de servir de combustible bacteriano).
Pero, lamentablemente, Cassini no tiene la instrumentación necesaria para indagar mucho más en este asunto. Sería necesario enviar otra sonda a Saturno, que, por ejemplo, estudie Encelado y Titán, con uno o dos landers que se depositen sobre la superficie de estas lunas. Pero no hay ninguna misión aprobada al respecto.
Se estaba priorizando la luna Europa para una misión de este tipo. Cabría pensar que quizás este nuevo descubrimiento cambie las reglas del juego y dentro de 20 años sepamos algo más sobre Encelado, pero el tren presupuestario para Europa parece haber partido ya. Por lo tanto, habrá que esperar mucho más para saber de Encelado.

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Fuentes y referencias:
Artículo original I.
Artículo original II.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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15 Comentarios

  1. tomás:

    Dada la poca excentricidad de la órbita de Encelado y el que presente siempre la misma cara a Saturno, me da la impresión de que las fuerzas de marea han de ser poco importantes, a no ser que el núcleo rote a distinta velocidad que la superficie. Sin embargo las resonancias pueden ser una fuente de energía.

  2. Dr. Thriller:

    Es que creo que ese es el neomisterio. Todo el tema del calor interno de los planetas… me parece obvio a estas alturas que los modelos y los cálculos deben andar muy despistados. Como andar introduciendo artefactos y efectos desconocidos, creo que lo más barato es asumir que nuestros modelos sobre la materia a esas presiones y temperaturas no deben ser muy afinados, y la conservación y pérdida de calor (aparte todos los procesos de interacción a lo largo del tiempo) no debe ser la que estimamos.

    Lo digo porque el sota caballo rey es mecánica orbital, gravimetría interna y descomposición radiactiva. Y es todo muy del alfiletero. Ahí está ese tercer nucleo terrestre que vuelve a enviar a la papelera los modelos.

    Da gusto ver avanzar la Ciencia xD (en serio).

  3. Miguel Ángel:

    Creo que hay una errata en el 9º párrafo: “Los datos gravimétricos indican que la roca interior de Cassini es porosa”.
    Por otra parte, estaría bien una misión que aterrizase en Encélado pero, para despejar las incógnitas principales, incluso podría bastar con una sonda que pasase por allí y recogiese el agua directamente de los chorros.

  4. tomás:

    Querido Miguel Ángel:
    ¡Lo que son las cosas! Me ha sucedido como a todo el público de los magos. No veía el error porque me fijaba en la roca porosa. Por fin me he dado cuenta de que dice Cassini en vez de Encelado.
    La atención nos juega malas pasadas.

  5. Miguel Ángel:

    ¡Ya te digo!, pues yo la he vuelto a pifiar contando párrafos: no está en el noveno, sino en el séptimo.

  6. tomás:

    Sí, ya me había dado cuenta, pero son cosas tuyas. No importa. Esos errores son propios de los genios.

  7. David:

    Sobre el tema este, de los chorros hidrtermales estos de Encelado, se ve curioso e interesante. Al final, no hará falta salir fuera del sistema solar, para que podamos llegar a tener una muestra de vida microbiana o bacterologica. En planetas herantes rocosos, no lo llegaremos a ver, por que irán a oscuras y estarán muy fríos. A no ser que existan micro sistemas Bergantes, compuestos por una pequeña estrella, y 1, 2, 3 o 4 planetas enanos orbitandola., que viajepor el espacio, comparativamente, mas rápido que nuestro Sistema Solar (desconozco si habrán SS, mas grandes que nuestro SS, compuestos por mas planetas, que viajen por el espacio, mas despacito, que el nuestro.)

    No se por que insisten tanto los documentales de divulgación científica, que hechan por la television, estos del canal Discovery Max, con esto de los viajes interestelares, la panspermia, y los extraterrestres. (Quizas quieran ilusionarnos a todos, con el tema este del espacio, crear interes, ahora con esto de los viajes a Marte, y nuevamente, el regreso a la Luna, por lo del Helio 3, para combustible de fusion. Utlizar el agua de los asteroides, para repostaje de naves y como base, para llegar mas lejos, SS profundo, e incluso salir fuera del SS, ?pero adonde? Ahi fuera no hay nada, como decia Logan 5, cuando le propusieron salir de la Ciudad.Por otro lado, acabada la Guerra Fria, meter miedo con los alienigenas, las adupciones, que un cometa pueda chocar con la Tierra, y extinguirnos como especie inteligente, como les ocurrio a los dinosaurios.)

    El viaje interestelar no es posible, con la tecnologia actual, aunque los científicos teóricos ya se hayan puesto en ello. (Fusión nuclear, aniquilamiento materia tanto materia, rampas maglev para catapultar naves fuera de la Tierra.) El modelo de agujero de gusano de Alcubierre, Stephen Hobking, y otros científicos entusiastas de la SciFi, como Caro Sacan, Isaac Asimov que de niños fueron entusiastas de literatura y cine SciFi, que alimenta la imaginación, además de los videojuegos de shoot’em up, en los recreativos, y ahora en videoconsolas. A día de hoy no hay nada parecido a Estar Tren, de Gene Lodonberry, con la nave Entraprisa, capitaneada por Santiago Tekila el motor curvo, de 8 cilindros pasados de vuelta, que curva el espacio tiempo (StarTrek, Enterprise, James T. kirk)… Dejo un par de enlaces a artículos sobre el tema interesantes. http://circuloesceptico.com.ar/2011/04/por-que-nos-ponemos-pesados-al-ir-mas-rapido y http://circuloesceptico.com.ar/2011/04/mas-rapido-que-la-luz

    Al final, lo mas parecido, para los muy entusiastas, va a estar en la Realidad Virtual, y en confundir realidad con ficcion. Solo así, durante mucho tiempo, -si no va a ser asi por siempre- ,podremos hacer como nuestras, películas como Avatar, StarWar (no confundir con estar muy sucio), Estar Tren, Minority Reportó, Blade Runner, y otras del genero, como la de animación Wall-E, de Pixar-Disney.

    O si se prefiere, algo a lo superheroe, como Iron Man, o algo mas antiguo, Coman, El Señor de los Anillos/El Hobbit, Dragón Lance, Dungeons&Dragons, Cristal Oscuro, y similares, o mezclando tecnología avanzada con espadachines o armas blancas: He-Man &The Máster of Universo, Thunder Cats. Para que los deseos se hagan un poquito mas reales, aunque solo sea por un ratito, y solo sean espejismos u hologramas, ireales. Prometen incluso, hablar con ellos, sentirlos, olerlos.

    Un saludo.

  8. tomás:

    ¡La imaginación al poder!, amigo David.

  9. tomás:

    A ver, Dr. Trhiller, ¿qué es eso del tercer núcleo terrestre del que me das la primera noticia?

  10. tomás:

    ¡Vaya! La faena que Orange hace a Neo y, por consiguiente, a todos nosotros, puede ser importante. De momento, ya me ha arrebatado la ilusión de este lunes.
    Puedo decir que, en mi caso, bastante complejo para contarlo, intenté durante dos años su solución -tengo paciencia, ¿eh?-, sin conseguirlo hasta que me cambié de compañía y todo se resolvió en un solo día. (Lo de dos años es cierto, pero lo recalco sólo para darnos ánimos).

  11. tomás:

    Veo que han salido nuevos artículos. Mi susto, entonces, no tenía razón de ser.

  12. NeoFronteras:

    A duras penas ha sido posible. Sigo sin Internet en casa. Las nuevas entradas las puse desde el trabajo y esto lo escribo con una tablet (que estuvo sin linea una semana, por cierto), que no es apropiada para casi nada. Orange sigue sin darme línea, ni siquiera de tlf. Esto es un aviso para posibles clientes. Si les ofrecen fibra hay que decir que no.
    La compañía es simplemente im-pre-sen-ta-ble. Con este comentario espero que pierdan clientes.

  13. Miguel Ángel:

    Querido Neo:

    Los mercaderes sin escrúpulos son una cosa a evitar. Muchas gracias por el aviso y mis mejores deseos de que se lo solucionen en breve.

  14. David:

    A nosotros nos iba mal con Timofonica (Telefónica), y nos pasamos a Arsys, una pequeña compañía que estaba empezando, y nos fue bien durante un tiempo. Después la compro una compañía mas grande, y ya no nos iba tan bien. Después de darnos de baja, tras dar muchas vueltas (darse de alta es muy fácil y rápido, pero darse de baja, es muy difícil); nos volvimos a Timofonica.

    En telefonía móvil, 5€ dura muy poco con Telefónica. Pero con Sumió, dura mas. Pepefone, ersa de Alcon Viaje, utiliza la red Voda fone, y tiene mejor covertura que Symio, pero yo no sabia entonces. Ahora anuncia Lowi.

    Por cierto, las compañías Ono y Yoigo, van a fusionarse, y pasaran a llamarse YonoOigo. La compañía Telefónica va a fusionarse con la casa Había, y va a formar TeleTabis.

  15. tomás:

    Pues está muy chula la broma, estimado David.

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