NeoFronteras

Archivo de Octubre (2010)

Hacia una definición de kilogramo

Publicado el 29 de Octubre de 2010 en Física | 8 Comentarios »

Ya se está muy cerca de una definición de patrón de kilogramo que se reproducible.

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Mapa topográfico de superficie de dióxido de silicio. El código de colores va de 2 nm (azul) a 4,5 nm (amarillo).

La definiciones de unidades han cambiado en el tiempo y casi ya todas ellas pueden ser reproducidas en un laboratorio equipado y así uno puede tener un metro (la distancia recorrida por la luz en una fracción precisa de tiempo) un voltio o cualquier otro patrón de unidad en cualquier sitio. Bueno, cualquier otra unidad menos el kilogramo. Hasta ahora no hemos sido capaces de encontrar una buena definición reproducible de kilogramo, por lo que el kilo de platino iridiado que se guarda en París (del que se han hecho copias en otros países), y que sirve de definición de kilogramo, se saca muy pocas veces de su custodia para evitar desgastes que cambien su masa. Este cilindro (y sus seis copias) gana masa debido al polvo y lo pierde cuando se le somete a un baño de vapor para limpiarlo. Se estima que ha perdido 50 microgramos en un siglo. (leer más…)

La revolución mitocondrial

Publicado el 27 de Octubre de 2010 en Biología | 39 Comentarios »

Lo que permitió a los eucariotas ganar la batalla de la complejidad fue la aparición de las mitocondrias, que les facilitó producir energía a un ritmo y gasto sin precedentes hasta ese momento.

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La evolución de los eucariotas, es decir, de la vida más o menos compleja que incluye a plantas, animales y hongos, dependió de que hace mucho tiempo aparecieran las mitocondrias como fábricas de energía.
Especulan que la aparición de la mitocondrias se dio sólo una vez en la historia evolutiva y que cualquier vida alienígena compleja debe de haber pasado por evento similar, lo que haría a la vida compleja algo raro dentro de un Universo principalmente bacteriano.
Durante mucho tiempo se ha creído que lo verdaderamente revolucionario fue la aparición del núcleo diferenciado en los eucariotas, pero según Nick Lane, de University College London, y William Martin, de la Universidad de Dusseldorf, lo verdaderamente importante fue la adopción de las mitocondrias como fábricas de energía, pues la energía es vital. Fue algo así como una “revolución industrial”, según Lane. (leer más…)

Nuestros antepasados Thaumarchaea

Publicado el 27 de Octubre de 2010 en Biología | 5 Comentarios »

El organismo que dio origen a los eucariotas probablemente no era aun extremófilo.

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El rotífero Brachionus es un eucariota. Fuente: Proyecto Microagua.

Quizás nuestros más remotos antepasados no fueron microbios que prosperaban en aguas hirvientes o en otros ambientes extremos. Un nuevo análisis evolutivo de los eucariotas, que es el grupo de seres cuyas células tienen núcleo diferenciado y que incluye a plantas, animales y hongos, sugiere que descienden de un grupo de microbios corriente en océanos y suelos. (leer más…)

Abejorros y el problema del viajante

Publicado el 25 de Octubre de 2010 en Biología, Matemáticas | 19 Comentarios »

Al parecer los abejorros saben resolver el problema del viajante. Una tarea difícil que en computación se cataloga como problema NP.

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Abejorro en flor artificial.

El problema del viajante consiste en salir de la sede de la empresa y volver a la misma visitando todas las ciudades una sola vez por el camino más corto posible. Matemáticamente se trata de encontrar un ciclo hamiltoniano sobre un grafo en el que los vértices del grafo representan ciudades unidas por aristas (las carreteras) con un peso dado (los kilómetros o el gasto en combustible del tramo en cuestión). Básicamente, para este problema no hay un algoritmo que lo resuelva de manera eficiente y se cree que no existe. Aquí se entiende por “eficiente” el que sea resoluble en un tiempo polinómico. Es decir, que el tiempo de resolución en relación al tamaño del problema (en nuestro caso al número de vértices del grafo que representa las ciudades unidas por carreteras) crezca polinómicamente y no exponencialmente. (leer más…)

Un error de hace 100 millones de años

Publicado el 25 de Octubre de 2010 en Biología | 23 Comentarios »

Una mutación genética en las plantas con flores de hace 100 millones de años permite obtener pistas de cómo funciona la evolución.

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La flor de la boca de dragón. Fuente: wirehead vía Flickr.

Investigadores de la Universidad de Leeds han estudiado la historia evolutiva de una mutación genética sobre los últimos 100 millones de años. Esta mutación permitió en su día a las plantas tener flores con parte femenina y masculina.
El estudio ha sido publicado en PNAS y proporciona un ejemplo perfecto de cómo la diversidad aparece a partir de ese tipo de errores genéticos. Además abre la puerta a investigaciones futuras sobre cómo la Naturaleza consiguió la evolución de las flores y cómo éstas están hechas, flores que son el origen de las semillas y frutas que comemos los humanos y nuestro ganado. (leer más…)

Nuevos proyectos de energía geotérmica

Publicado el 22 de Octubre de 2010 en Tecnología | 11 Comentarios »

Nuevas instalaciones de energía geotérmica podrían proporcionar energía en lugares no especialmente activos desde el punto de vista volcánico o tectónico.

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Todos sabemos ya que tenemos un grave problema con el suministro de energía, sobre todo si queremos no enviar dióxido de carbono a la atmósfera. Quizás, además del desarrollo de la energía solar y eólica, sea necesario desarrollar la energía geotérmica. Al fin y al cabo los isótopos radiactivos que contiene la Tierra producen suficiente energía como para que la temperatura sea muy alta allá abajo. (leer más…)

Proponen viaje tripulado a Marte sólo de ida

Publicado el 21 de Octubre de 2010 en Espacio | 31 Comentarios »

Proponen un viaje a Marte tripulado económica y tecnológicamente asequible para el que sólo habría viaje de ida sin vuelta.

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Dirk Schulze-Makuch, de Washington State University, y Paul Davies, de Arizona State University, proponen una misión espacial a Marte en un artículo titulado “To Boldly Go: A One-Way Human Mission to Mars” y publicado en “Journal of Cosmology”. En este artículo sostienen que una misión de este tipo es técnicamente posible y se puede realizar ahora mismo, al contrario que una misión de ida y vuelta, que de momento no se planea debido a los recursos económicos necesarios y a la falta de voluntad política.
Gran parte de los recursos en un viaje a Marte se gastarían en el viaje de vuelta, así que un viaje sólo de ida tendría un costo que sería una fracción pequeña del de ida y vuelta. La idea sería ir empezando a colonizar el planeta rojo. (leer más…)

Viendo Beta Pictoris b

Publicado el 20 de Octubre de 2010 en Espacio | 32 Comentarios »

Un nuevo sistema permite ver directamente exoplanetas situados a una cercanía a su estrella nunca antes alcanzada.

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Ese punto de la izquierda es un planeta: Beta Pictoris b. Fuente: ESO.

Pese a que conocemos la existencia de unos 500 exoplanetas, no hemos visto prácticamente ninguno de ellos. Están tan cerca de su estrella bajo nuestro punto de vista y reflejan tan poca luz comparados con la emitida por la misma que verlos es más difícil que ver un mosquito sobre el faro de una automóvil.
Se han estudiado diversas técnicas para poder ver estos planteas directamente, para poder ver ese punto de luz que nos indique que ahí mismo hay otro mundo. La interferometría es la técnica más prometedora y cuando se lancen grandes interferómetros espaciales quizás podamos visualizar planetas de tipo terrestre en la zona habitable. Mientras tanto nos tendremos que conformar con el James Webb, que podrá realizar espectros de planetas que transiten delante de su estrella incluso cuando no los podamos ver. (leer más…)