NeoFronteras

Avances en biogasolina

Área: Medio ambiente,Tecnología — viernes, 18 de abril de 2008

La producción de biogasolina es probablemente mejor que el bioetanol como combustible ecológico. Los últimos avances nos acercan a este combustible.

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A pesar de las polémicas sobre la producción de biocombustibles los científicos siguen investigando en este campo. Los últimos resultados en la obtención de “gasolina verde” o biogasolina provienen de University of Massachusetts-Amherst y de University of Wisconsin-Madison.
En el primer caso Torren Carlson y Tushar Vispute han conseguido producir gasolina sintética a partir de biomasa, concretamente a partir de la celulosa procedente de hierba o árboles.
En el segundo caso James Dumesic y colaboradores han integrado un proceso para crear secuencialmente los componentes químicos del combustible de aviación a partir de biogasolina sin la necesidad de usar complejos procesos de separación y purificación previos.
Aunque sería muy fácil comercializar automóviles eléctricos, las posibilidades de construir un avión de línea que no utilice hidrocarburos es casi imposible a día de hoy, pese a los juguetes que recientemente han demostrado unas capacidades de vuelo más bien limitadas. La síntesis de este tipo de combustible a partir de biomasa puede ser una solución.
No obstante pasarán de cinco a diez años antes de que la gasolina verde llegue a las estaciones de servicio o a los aviones comerciales, aunque los logros obtenidos ya demuestran que estos combustibles han pasado obstáculos importantes en su meta de llegar a los mercados.
Posiblemente en el futuro los consumidores no puedan distinguir entre gasolinas y gasóleos tradicionales de los verdes, ya que sus composiciones serán muy similares. El desafío es obtener estos combustibles de una manera eficiente a partir de biomasa de la forma más ecológica posible.
Los investigadores de UMass consiguen la producción de gasolina a partir de celulosa vegetal. Para esta conversión calientan la celulosa junto a un catalizador sólido que es empleado de forma tradicional en la industria petroquímica y que no se pierde en el proceso. Después enfrían el producto produciéndo un líquido que contiene muchos de los componentes de la gasolina. Compuestos como el naftalato y el tolueno se forman así en sólo paso.
El proceso entero se completa en menos de dos minutos usando una cantidad moderada de calor, siendo parte de este calor proporcionado por la propia celulosa. El líquido resultante puede tratarse o utilizarse tal cual para gasolinas de alto octanaje.
Como materia prima se podrían emplear residuos vegetales que normalmente no se aprovechan o cultivos específicos con alto rendimiento celulósico plantados para este fin en tierras marginales. La idea es no utilizar grano u otros productos que en realidad son y deben ser comida para el ser humano o su ganado.
La biogasolina es más interesante que el bioetanol porque puede ser utilizada en los motores actuales sin necesidad de cambios y sin pagar la pérdida de un 30% de rendimiento de los basados en este alcohol.
En teoría se requiere bastante menos energía para fabricar biogasolina que para obtener bioetanol, produciéndose menos impacto ambiental, sobre todo si se usa como cultivo hierba o álamos o se emplean residuos agrícolas.
Además de los laboratorios universitarios ya hay compañías petroleras que persiguen la misma meta y ya diseñan maneras de compaginar sus instalaciones actuales para así aprovecharse de estos combustibles. También los ejércitos tienen un alto interés en estos biocombustibles, tanto para aviones como para otros vehículos.
Los expertos ya trabajan en simplificar los procesos químicos para que el método de producción de gasolina verde puede ser acelerado y así comercializar el producto pronto.
Solamente recordar que todo este tema de los biocombustibles está todavía bajo investigación y que su producción precipitada e irracional puede acarrear graves consecuencias para el medio ambiente y las economías humanas. Pero quizás en un futuro no tan lejano, si las investigaciones siguen prosperando como hasta ahora, podamos tener biocombustibles que sean realmente ecológicos.

Fuentes y referencias:
Noticia en NSF.
Entrevista en NPR (podcast en inglés).
Foto: Ben Barnhart.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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7 Comentarios

  1. Jose Piñeiro:

    El problema sigue existiendo aunque esta biogasolina sea posible producirla facil y económicamente.
    No hay suficiente hierba, residuos maderables o álamos para mantener nuestro consumo de gasolina de forma sostenible. Lo único que conseguiremos será dejar completamente pelados los bosques.
    Sin duda este tipo de avances resultan una enorme ayuda, pero no son una solución completa.
    Hemos de ir olvidándonos de usar un vehículo que consume más energía que toda nuestra casa.

  2. NeoFronteras:

    Nadie en su sano juicio pretende sustituir todos los combustibles tradicionales por biocombustibles. En esta web ya se han publicado los problemas que su mala obtención puede acarrear. Pero si de alguna manera se puede aprovechar como biocombustible algo que ahora se tira estaremos ahorrando energía.
    La ciencia propone y los políticos disponen. Si a raíz de estos descubrimientos arrasamos los bosques en lugar de hacer un uso racional de esta tecnología es que no tenemos remedio.

    En cuanto a lo del transporte privado… en el fondo lo que pasa es que nadie quiere renunciar a ciertas comodidades. Lo que generalmente queremos es que los sacrificios los hagan los demás y “nosotros” mantener las situación privilegiada. Da igual lo atomizada que esté la muestra estadística, desde continentes, países, regiones, ciudades, comunidades de vecinos o hasta familias. Y los políticos son los peores en este sentido, pretenden imponer restricciones a la población cuando ellos viven a cuerpo de rey.

    El problema que además nadie se atreve a ver es que la población humana es superior a la que el planeta puede mantener. Simplemente sobre gente. Quizás las pandemias terminen arreglándolo.

  3. Emilio:

    Recientemente la ONU ha llamado a los biocombustibles (actuales) como delito contra la humanidad. No lo digo yo, lo dice la ONU.
    Son un fraude y un peligro. Que en el futuro se sinteticen por organismos microscópicos, ya es otro cantar, pero, actualmente… son pan para hoy, crimen para mañana.

    Saludos.

  4. NeoFronteras:

    Pues probablemente la ONU tenga razón. Tal y como se ha planteado hasta el momento sólo han dado problemas.

  5. Beto:

    Dinero, siempre es lo mismo, cualquier cosa que se invente si no es factible y solo lo puedan alcanzar las grandes masas es una fantasía animada de ayer, hoy y siempre. Veamos la economía, a mi parecer lo primero que debemos cuidar son los recursos alimentarios, pues sin alimentos nadie va a vivir para comprar auto, motos, transporte, veamos bien lo que hacemos, ya empezó la escasez de comida, sin comida no hay gente viva.
    Eso, veámoslo bien, cada invento que sale, siempre sale caro, aunque presuman que demasiado barato, así decían del silicio para los procesadores y ahora estos se cotizan a un precio…ya saben.. y sé que no es el procesador en sí, sino lo que tengan adentro pero aun así… son caros.
    Pensémoslo bien, prefiero oír que dicen que van demoler edificio para crear campos de cultivo, o que se inventó un fertilizante capaz de hacer crecer las plantas en un 50% o 80% más rápido; eso si es invento; sale espero que salga este comentario; ojo estoy a favor de la tecnología pero me preocupa más que no haya comida.

  6. NeoFronteras:

    Lo que es una fantasía animada es pretender proporcionar a una masa de gente en crecimiento exponencial todo lo que ésta desea.
    La tecnología y la ciencia son las que precisamente han permitido la alimentación de esta masa humana hasta ahora, sobre todo gracias a fuentes de energía fósiles muy baratas. Puede que haya inventos y descubrimientos que le gusten más o menos, o que sirvan o no para alimentar a más gente, pero de todas la pesadillas concebibles que el ser humano puede imaginar la más triste es la idea de una planeta superpoblado de gente que sólo come y se reproduce y que como metas sólo se plantea precisamente esas. Ni naturaleza ni nada, solamente gente y sus sistemas de alimentación llenándolo todo.
    Se puede discutir quien es más ecologista, pero el que tiene más de dos hijos seguro que no lo es.
    Como todo, los bicombustibles pueden ser buenos o no dependiendo de su uso. Y aunque la producción irracional de biocombustibles cause problemas no debemos pasar por alto las graves consecuencias que el cambio climático tendrá sobre este campo.

    Por cierto, ya tiene ordenadores portátiles en el mercado por 300 dólares.

  7. jose antonio:

    Llevo un mes utilizando la biogasolina y ya he tenido inconvenientes con mi moto en el rendimiento.

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