NeoFronteras

El planeta más denso

Área: Espacio — Miércoles, 4 de Mayo de 2011

Un nuevo análisis demuestra que 55 Cancri e es el planeta sólido más denso encontrado hasta al momento.

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Comparativa de lo que sería un tránsito de la Tierra y Júpiter sobre el sol y cómo es el de 55 Cancri e. Fuente: Credit: Jason Rowe, NASA Ames y SETI Institute y Prof. Jaymie Matthews, UBC.

Hay mundos que cuesta imaginar. De hecho la imaginación de los novelistas de ciencia ficción no dio para crear los mundos que ahora se están descubriendo. El último caso de exoplaneta exótico ha sido recientemente analizado por un equipo internacional de astrónomos y los resultados sorprenden.
El exoplaneta, de nombre 55 Cancri e, tiene un diámetro que es sólo un 60% más grande que el terrestre, pero su masa es ocho veces la de la Tierra, lo que quizás implique que esté compuesto fundamentalmente por metales pesados. Para este estudio, estos expertos del MIT, de la Universidad de la Columbia Británica, del Centro de Astrófisica Harvard‑Smithsonian y de la Universidad de California en Santa Cruz se han valido del telescopio espacial MOST (Microvariability & Oscillations of STars, un telescopio canadiense). Ya han enviado los resultados a la revista The Astrophysical Journal Letters.
Este planeta orbita la estrella 55 Cancri A, situada a 40 años luz de la Tierra. La estrella 55 Cancri A se puede ver a simple vista en noches claras. Este planeta tarda sólo 18 horas en completar una órbita a su alrededor. Este año tan corto implica una cercanía excesiva que le hace tener una temperatura superficial estimada de 2.700 grados centígrados, así que probablemente no tenga atmósfera. No es precisamente donde se miraría como posible lugar de existencia de vida.
Sin embargo, este caso es un ejemplo más que puede ayudar a poner a prueba las teorías de formación planetaria y saber más sobre la supervivencia de planetas en situaciones extremas.
Este cuerpo es el planeta sólido más denso encontrado hasta al momento. Si nos situáramos sobre su superficie la fuerza de gravedad sería tres veces la terrestre y su sol tendría un tamaño aparente de 60 veces nuestro Sol, que además sería 3600 veces más brillante. Esa sería probablemente la última visión que tendríamos antes de que el calor nos volatilizara.

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Ubicación de la estrella sobre la que gira 55 Cancri e. Esta estrella se puede ver a simple vista. Fuente: Jaymie Matthews, UBC.

No es el único planeta descubierto en ese sistema, 55 Cancri b fue descubierto en 1997 y en los cinco años siguientes se descubrió 55 Cancri c y 55 Cancri d. Después, en 2008, se descubrió 55 Cancri f.
Los cinco planetas fueron descubiertos gracias a la técnica Doppler, sistema que se basa en las oscilaciones que los planetas ejercen sobre la estrella y que se aprecia como desplazamientos en las líneas espectrales. Un re-análisis efectuado el año pasado, y basado en datos del telescopio Hubble, sugería que el periodo orbital de 55 Cancri e podría ser mucho más corto de lo que se pensaba.
El equipo internacional antes descrito decidió usar el telescopio MOST para comprobarlo, ya que este telescopio es capaz de detectar variaciones sutiles en el brillo de las estrellas, algo que ocurre durante un tránsito.
Los investigadores encontraron que los tránsitos provocados por este planeta se daban cada 17 horas 41 minutos y que la luz de la estrella caía un 0,02% cuando el planeta pasaba delante del disco solar de su estrella (siempre según nuestra perspectiva). Éste último dato les permitió calcular el tamaño del planeta que resultó ser tener un diámetro de 21.000 km, es decir, un 60% más grande que el terrestre.
Como dice uno de los investigadores, es maravilloso ser capaz de ver una estrella a simple vista y saber que alrededor de ella hay planetas y que uno de ellos es tan exótico como 55 Cancri e, planeta del que incluso sabemos su tamaño y masa.

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Fuentes y referencias:
Nota de prensa.
Versión a mayor tamaño del mapa.

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3 Comentarios

  1. Nemo:

    Si tiene un 60% más de diámetro, tiene un volumen 4,10 veces el de la Tierra. Si su masa es unas 8 veces superior, su densidad media está entre 1,95 y 2,20 veces (indeterminación gramatical de “pesa ocho veces más que” -¿ocho en total u ocho más una?)la terrestre, que es de 5,52 g/cm3. Comparativamente, la del hierro (metal más abundante aquí) es de unos 7,8 y la del plomo de 11,4. Si el planeta fuera de plomo, sería líquido y con atmósfera de este elemento, pues la temperatura superficial calculada supera su punto de ebullición. Un mundo exótico.

  2. NeoFronteras:

    Se entendía razonablemente bien, pero se ha reescrito para que no haya equívocos.

  3. tomás:

    Estimado Nemo:
    Pues también yo me dí cuenta de que había alguna discordancia y, al calcular, me salió algún imposible. Pero, escarmentado por mi reciente metedura de pata con el 2011 CQ 1, -a la que Neo tuvo la amabilidad de no conceder importancia y luego aceptar la rectificación de mi error-, lo dejé para revisarlo más tarde.
    Sinceramente creo que esta afición que compartimos por la exactitud de lo que leemos es bueno para esta página. Lo pienso y parece que también Neo, pues así se manifiesta al final del apartado “Moderación” de “Esta web”.
    Afortunadamente esa filosofía va en contra de la opinión de Punset en “Un viaje al poder de la mente”, subcapítulo del 4, titulado “A un experto oficial…”, donde se dice: “Cuanto más famosos… son los expertos… menos posibilidades hay de que admitan errores en su coducta.” (Yo añado que, en los políticos, es un imposible). Aquí tenemos la suerte de que esto no sea así: Neo te ha respondido y ha modificado. Le felicito por ello y a ti por darte cuenta.
    Un cordial saludo.

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