NeoFronteras

Encuentran el primer animal consumidor de arqueas

Área: Biología — lunes, 19 de marzo de 2012

Descubren el primer animal que se alimenta de arqueas, arqueas metabolizadoras de metano que además podrían tener una gran impacto sobre el clima.

Foto
El gusano en cuestión. Fuente: Andrew Thurber, Oregon State University.

En nuestra manía de buscar patrones en lo que nos rodea para poder así entender el mundo, hemos dividido la vida en la Tierra en tres dominios: arqueas, bacterias, eucariotas. Todos los animales, hongos y plantas que conocemos pertenecen al tercer dominio mencionado. Los microorganismos que hacen el yogurt, que causan muchas de nuestras enfermedades infecciosas o viven el nuestro tracto digestivo pertenecen al segundo dominio. Sólo en nuestros cuerpos tenemos muchas más bacterias que células somáticas. Éstas cierran varios ciclos biológicos de los elementos. Sin bacterias la vida tal y como la conocemos en la Tierra no sería posible.
Pero quizás las arqueas sean la más interesantes. A los biólogos del pasado estos seres microscópicos procariotas les parecieron bacterias en un principio. Pero en los años setenta se les reconoció como una forma de vida muy distinta a la bacteriana. Se creyó que eran pocas y que su papel en la biosfera era más bien escaso, pero con el tiempo se ha visto que no es así. Entre otras cosas las arqueas tienen un papel importante en el ciclo del nitrógeno y resultan ser mucho más abundantes de lo que pensaba. Sin embargo, no parecían formar parte de ninguna red trófica.
Las arqueas son famosas porque muchas de ellas son extremófilas, pues viven en ambientes extremos en donde la acidez, temperatura o salinidad impiden otras formas de vida. Las que nos interesan en esta historia viven de metabolizar el metano, impidiendo en la medida de los posible que este potente gas de efecto invernadero se acumule en exceso en la atmósfera.
Una de las preguntas básicas que se hace cualquier ecólogo es si una forma de vida puede servir de fuente de alimento a los animales. Pues bien, unos investigadores tomaron unos gusanos marinos, que normalmente viven en fondos marinos profundos cerca de Costa Rica o EEUU, y les dieron arqueas de este tipo para comer. Compararon los resultados con otros tipos de alimentos como bacterias, arroz o espinacas. Las arqueas resultaron tan buen alimento para los gusanos como cualquier de los otros. Las arqueas son, por tanto, una fuente viable de alimento, al menos para algunos animales.
La elección de los gusanos no es casual, ya que en un estudio de campo en Costa Rica encontraron estos gusanos entre las rocas del fondo marino en donde había arqueas metabolizadoras de metano. El análisis isotópico del metano demostró que los gusanos ingerían estos microorganismos. En otros estudios se había intentado demostrar esto mismo con el análisis de lípidos y otros mecanismos sin demasiado éxito.
Gusanos de la misma familia se han encontrado en zonas ricas en hidratos de metano a lo largo de la costa del Pacífico de los EEUU, por lo que es posible vivan de las arqueas que metabolizan el metano de esos hidratos. Si resulta que este tipo de comportamiento es generalizado el impacto de estos microorganismos sobre el ciclo del metano sería enorme, sobre todo debido a la importancia de este compuesto como gas de efecto invernadero. Al parecer gran parte del metano oceánico sería consumido por las arqueas antes de que alcanzara la superficie del mar.
Podría además haber otros animales que también consuman arqueas y que todavía no se haya descubierto. Incluso que se alimenten de otras arqueas que no consuman metano.
La moraleja es que es difícil que la evolución no dé con una manera de hacerse con cualquier tipo de alimento que esté disponible, sobre todo si éste es abundante.

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Fuentes y referencias:
Nota de prensa.
Artículo original.

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8 Comentarios

  1. lluís:

    En definitiva del “nada toca nada” (no sé si fue Feynman el que lo dijo al hablar de las fuerzas repulsivas entre los electrones de toda materia y por la cual aunque tengamos la sensación de que estamos tocando un objeto, hay una pequeñisima distancia debida a a esa repulsión que impide el contacto directo, aunque nos lo parezca), al “todo come de todo”.La voracidad de la evolución es incuestionable.Algo a tener en cuenta por lo que se refiere a posibles formas de vida extraterreste.

  2. tomás:

    Evidentemente, amigo “lluís”.
    Precisamente esta mañana estaba pensando que sin el famoso asteroide de Chicxulub, quien sabe si toda inteligencia del planeta sería reptiliana. De existir algún ser complejo en la galaxia y si, además, es inteligente, ¿hacia qué metas estaría dirigido su interés?, ¿a qué especie se parecería? De visitarnos, ¿cuales serían sus intenciones? Si fueran de chocolate serían muy apetecibles y seguro que nos los comeríamos, pero si les resultásemos un manjar apetitoso, estaríamos perdidos.
    Eso sin tener en cuenta la tecnología de cada uno, que sería determinante.
    Pero tampoco hay que descartar una visita de buena voluntad igualmente correspondida.
    En fin, tu comentario me ha servido para divagar un poco.
    Un abrazo.

  3. Pocose:

    Estimado Neo.
    No parece quedar muy claro que es lo que hacen las arqueas metanógenas, demas de servir de alimento a estos gusanos.
    “Al parecer gran parte del metano oceánico sería consumido por las arqueas antes de que alcanzara la superficie del mar.”
    Si son metanógenas. ¿No debieran de producir metano?

  4. NeoFronteras:

    Se trata de un error. Ya está corregido. Gracias por señalarlo.

  5. Dr. Thriller:

    Tomás, ¿qué tal parecido a Opabinia (Regalis)? xD

  6. tomás:

    ¿Por qué no? Cualquiera sabe, estimado Dr. Thriller,

  7. David:

    ¿Puede haberse desarrollado algún tipo de vida similar a la de las arqueas y gusanos que viven del consumo de metano en Titán, la luna de Saturno?

    Europa es interesante por ser un mundo acuático (lástima lo de la acidez de sus aguas, sino podrían haber algunas especies de algas y peces), y Titán parece tener mares y océanos de metano líquido, con islas y continentes de asfalto sólido. Tan interesantes como los volcanes que vomitan agua caliente en la superficie helada de Europa, que sustituye a la lava de rocas fundidas en la Tierra.

    Un saludo.

  8. NeoFronteras:

    Pues es casi imposible que se dé una vida similar a la de la Tierra en Titán. No hay agua líquida y el metano es una mal disolventes de sustancias orgánicas. La sonda Huygens aterrizó allí y tampoco se vio una vida evidente.
    En Europa o Encelado es más posible algo así, pero de momento no hay misiones planeadas que aterricen en esos cuerpos. Lo malo de los mares de Europa es que son muy profundos.

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