NeoFronteras

Vida basada en rayos cósmicos

Área: Biología,Espacio — sábado, 8 de octubre de 2016

Proponen que vida extraterrestre sencilla podría alimentarse indirectamente a partir de la radiación cósmica.

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Como dijo uno de los personajes de Jurasic Park “la vida se abre paso”. Una vez se inicia, esta se adapta a todo tipo de ambientes, algunos microorganismos incluso viven en ambientes muy extremos.

Hay extremófilos que viven en aguas a más de 100 grados y a alta presión, que viven en medios muy ácidos o muy alcalinos, etc. Algunos de estos microorganismos viven incluso dentro de la corteza terrestre. Así por ejemplo, Desulforudis audaxviator vive a 2,8 km de profundidad y obtiene su energía de la radiación emanada por el uranio que hay allí. Fue descubierta en una mina de oro sudafricana, que es uno de los pocos sitios a gran profundidad a los que ha podido llegar el ser humano. Posiblemente esté presente este tipo de extremófilos más abajo aún.

Este microorganismo es capaz de vivir en completo aislamiento fuera del resto de la biosfera, sin oxígeno, en total oscuridad y a 60 grados centígrados. Sobrevive allí gracias a que la desintegración radioactiva del uranio de las rocas circundantes produce hidrógeno y sulfato que este microorganismo usa para construir sus propias moléculas orgánicas a partir del agua, carbón inorgánico y nitrógeno a partir del amoníaco de las rocas.

Desulforudis audaxviator ha inspirado a un científico y este propone que puede haber vida en el Universo que esté basada en la radiación ionizante como fuente de energía, incluidos los rayos cósmicos.

Según Dimitra Atri (Blue Marble Space Institute) si este microorganismo hace esto, aquí en la Tierra, no hay impedimentos para que la vida en otros mundos no haga la misma cosa.

La vida en la superficie terrestre está basada en la luz del Sol y en la fotosíntesis. Las plantas forman el primer eslabón trófico a partir del cual viven el resto de los seres vivos. En la fotosíntesis se sintetizan sustancias orgánicas ricas en energía a partir de agua, dióxido de carbono y luz solar. La energía que contienen estas moléculas así obtenidas se puede recuperar gracias a la oxidación que se produce durante la respiración celular.

La radiactividad del uranio en la mina sudafricana rompe las moléculas de agua y sulfuros produciéndose sulfatos, hidrógeno y agua oxígenada. Desulforudis audaxviator no usa la energía del uranio directamente, sino que absorbe estos compuestos y toma la energía que contienen en provecho de su propio metabolismo. Parte de la energía obtenida es usada para reparar el daño producido por la propia radiación.

Según Atri, algunas formas de vida extraterrestre podrían usar un sistema similar a partir de los rayos cósmicos galácticos, que son partículas de alta energía que cruzan el Universo y que se cree son producidas en parte por las supernovas.

En la Tierra hay un escudo magnético y una atmósfera que nos protegen en parte de esta radiación, pero en otros cuerpos, como Marte, Plutón o las lunas de los planetas jovianos, incide directamente sobre sus superficies y puede aportar energía como para mantener microorganismos como Desulforudis audaxviator.

Las simulaciones que Atri ha realizado indican que esta radiación es suficiente como para mantener una pequeña comunidad microbiana en esos mundos, excepto en la Tierra, así que no se puede descartar una vida de este tipo en otros cuerpos del Sistema Solar o más allá.

Normalmente, cuando se buscan mundos habitables, se buscan planetas con atmósfera densa. Pero en este caso se trataría precisamente de lo contrario: un planeta con escasa atmósfera.

Según Atri, Marte podría ser un buen candidato a albergar este tipo de vida, pues tiene agua en su subsuelo y su composición rocosa permitiría que la radiación cósmica generarse subproductos que aprovechase esa vida.

Sin embargo, parece que esta forma de vida no se podría dar en otros cuerpos, como los planetas rocosos errantes, pues sus temperaturas serían muy bajas.

Uno de los problemas es que si la radiación es excesiva entonces las moléculas orgánicas son destruidas y no hay manera de reparar el ADN. No habría manera de compensar este efecto negativo y todo estaría esterilizado.

Atri planea llevar algunos ejemplares de Desulforudis audaxviator al laboratorio para comprobar si con niveles de radiación cósmica como los que hay en Marte o Europa estos microorganismos pueden prosperar.

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Fuentes y referencias:
Artículo original
Foto: NASA.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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9 Comentarios

  1. apalankator:

    Audaxviator podría vivir perfectamente en Marte, el único problema podrían ser las temperaturas más bajas allí presentes. Pero también podría vivir en el terminador de Mercurio o en algunos asteroides.
    Se podría intentar poblar algún objeto apolo con estas bacterias y a ver qué sale. Y también sería útil conocer los residuos que produce para poder utilizarlos en algún proceso que ayude a la colonización de otros mundos.

  2. Tomás:

    ¡Al final aún voy tener razón con mi ilusión de que haya vida en Marte!… aunque sea con tan seres tan raros como el descrito.

  3. Gerardo:

    Este articulo apoya mi idea de que ese concepto de la “zona de habitabilidad” es un sin sentido total.

    Deberian llamarlo más bien “zona AIRE ACONDICIONADO”: condiciones planetarias y estelares donde se da un ambiente donde los humanos podemos ir y vivir sin aire acondicionado

  4. Tomás:

    ¡Pero hombre, Gerardo, que la zona de habitabilidad no tiene por qué se solo para humanos! Fíjate si la Tierra ha estado millones de años en ella y sin nosotros, ni nuestro aire acondicionado. En esa zona se permite todo tipo de bichos; hasta los que comentamos aquí, por raros que seamos.

  5. Gerardo:

    Me explico: lo que llaman “zona de habitabilidad”, es solo para indicar que el planeta está en la región donde la probabilidad de que el agua se presente en estado liquido es mayor, PERO NADA MÁS.

    Deberian llamarlo entonces: “zona piscina” (si no les gusta zona aire acondicinado).

    Pero esa afirmación sobre el agua NO ES CIERTA, fuera de la “zona de habitabilidad PUEDE HABER AGUA EN ESTADO LIQUIDO (si no preguntenle a la luna Europa), y dentro de la zona de habitabilidad PUEDE NO HABER AGUA (o si no preguntenle a Venus/Marte)

    La “zona de habitabilidad” no indica NADA SOBRE LA HABITABILIDAD (!)

  6. Gerardo:

    Es más: Proxima B, está en la “zona de habitabilidad” y muy probablemente es INHABITABLE (por las radiaciones de la estrella)

  7. Miguel Ángel:

    Bien argumentado, Gerardo. La propia Tierra estaba fuera de hipotética zona de habitabilidad hace 3.700 millones de años y, sin embargo, parece ser que ya había vida.
    Y una aclaración: si no estoy equivocado todavía no se sabe con certeza si hay agua debajo del hielo de Europa, aunque se cree que puede haberla.
    Saludos.

  8. Tomás:

    Coincido con que la argumentación es buena y en que esa zona espacial no se diferenciaría mucho de la zona habitable de un planeta como haya podido o puede llegar a ser nuestra misma Tierra. Si le temperatura sube veinte grados, el Sahara y otras zonas tórridas serán por completo inhabitables, diría que para casi todo bicho viviente, y si disminuye esos mismos grados, pocos lugares estarán libres de hielo. Aquí tenemos muchos fenómenos que hacen de la Tierra un lugar muy especial, tal como la tectónica, la Luna, una órbita poco excéntrica, una inclinación muy conveniente, etc… Tantas coincidencias han de ser muy difíciles de encontrar, pero tampoco por ello ha de excluirse la vida, al menos en sus formas más elementales.

  9. JavierL:

    Quizás hallamos vida en otro lado fuera de la zona de habitabilidad…

    Pero la gente y por lo tanto la prensa esta buscando es a “tierra 2”. Seguro que hay científicos observando a Europa pero ahora mismo no le presta mucha atención los medios de comunicación… Y cualquier humano, incluso los científicos quieren un poco de fama y están fajados buscando esa tierra 2

    Basta con ver todas las comparaciones en tamaño con la tierra Y las definición de esa zona habitable para concluir que lo que buscamos es un nuevo hogar aunque no sepamos cómo llegar a el

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