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Los neandertales no supieron competir contra los sapiens

Área: Antropología — Miércoles, 14 de Enero de 2009

Un estudio sugiere que los neandertales terminaron por extinguirse en Europa debido a la competencia ecológica con los humanos modernos.

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Predicciones de condiciones apropiadas para los neandertales bajo las condiciones del GI8. Los colores indican el acuerdo entre diversos modelos. Los círculos son sitios arqueológicos. Foto: PLoS ONE.

La evolución humana es más compleja de lo que la gente corriente quiere creer. Al igual que con el resto de la vida sobre la Tierra, la evolución ramificó varias veces el árbol filogenético humano. No es una secuencia en la que aparecen los homínidos cada vez más erectos hasta llegar al hombre moderno. Durante distintos intervalos de tiempo en los últimos millones de años varias especies distintas de humanos coexistieron en la Tierra. En el último de estos episodios el Homo neanderthalensis, el Homo erectus y el Homo sapiens (incluso el H. floresiensis) compartieron el mundo durante un tiempo. Recordemos que, según lo que se sabe en la actualidad, las distintas especies de Homo aparecían en África y a partir de ahí algunas lograban emigrar al resto del mundo.
Un caso particularmente interesante es el del Homo neanderthalensis u hombre de Neandertal que dominó la Europa glacial y Asia Occidental durante cerca de 200.000 años. Durante parte de ese tiempo incluso compartieron territorio con el hombre moderno (Homo sapiens) e incluso se especula con un posible cruce entre ambas especies, cuestión que todavía sigue abierta. Pero el resultado final es que los neandertales desaparecieron de Europa hace unos 40.000 años al poco de llegar los hombres modernos, ¿por qué ocurrió esto?
Un reciente estudio realizado por un equipo francoamericano sugiere que la extinción de los neandertales se debió principalmente a la competencia con el hombre moderno, concretamente a las poblaciones Cro-Magnon que se instalaron en Europa, en lugar de deberse a las consecuencias del cambio climático. El estudio esta disponible on line en PLoS ONE desde el 24 de diciembre pasado.
Llegan a esa conclusión mediante la reconstrucción de las condiciones climáticas de la época y analizando las distribución de sitios arqueológicos asociados a poblaciones de neandertales y humanos modernos junto a un método habitual para estudiar el impacto de los cambios climáticos sobre la biodiversidad. Los sitios geológicos y arqueológicos son datados por radiocarbono y el clima de la época se obtiene con simulaciones climáticas del pasado.
Integrando bases de datos arqueológicas y paleoambientales se puede reconstruir las poblaciones que ocuparon regiones en el pasado.
El modelo se basa en un algoritmo de aprendizaje alimentando con datos. Al final un programa puede predecir las regiones ocupadas por culturas humanas específicas.
Este modelo permite además averiguar la huella ecológica de una cultura sobre el medio ambiente. Comparándola con los datos arqueológicos es posible determinar si los nichos ecológicos explotados por los humanos permanecieron estables o por el contrario se contrajeron o expandieron en los mismos periodos de tiempo.
Basándose en esta técnica este grupo de investigadores determinó que los neandertales tuvieron la posibilidad de mantener su ocupación a lo largo de Europa durante el periodo climático menos severo denominado GI8. Sin embargo, según el registro arqueológico esto no ocurrió y los neandertales desaparecieron mientras que sus regiones y nichos ecológicos eran ocupados por humanos modernos. Esto hace pensar a los investigadores que los neandertales no pudieron resistir la competencia ecológica de los humanos modernos y, en consecuencia, sus poblaciones declinaron lentamente.
El modelo predice que el límite sur del territorio de los humanos modernos estaba cerca del valle del Ebro (en lo que ahora es España) durante el evento Heinrich 4 (o H4), y que este limite se movió más hacia el sur durante la fase de clima moderado GI8.
Los investigadores concluyen que la poblaciones de neandertales que ocuparon lo que hoy es el sur de España fueron los últimos en sobrevivir porque evitaron la competición directa con los humanos modernos, ya que ambos tipos de poblaciones explotaron territorios distintos durante la transición climática H4. Además, sugieren que durante este periodo fue posible el contacto entre poblaciones de neandertales y humanos modernos que permitiría intercambio cultural y genético. Aunque este último punto no es asegurado por los investigadores, sino que solamente señalan la posibilidad de tales encuentros.

Fuentes y referencias:
Artículo original (abierto).
Nota en Eureka alert.
Sobre neandertales en NeoFronteras.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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6 Comentarios

  1. Jose Ignacio:

    “Viendo las noticias y la cantidad de animales que hay por ahí, creo que no se extinguieron, que los paleontólogos están equivocados.” ;-)

    Saludos a todos…

  2. Javier:

    Por supuesto que no están extintos, solo no sabemos nada de ellos desde hace 40.000 años.
    Yo que tú dejo de leer los lugares donde digan cosas semejantes. A no ser que sea para matarse de la riza un rato claro xD

  3. tomás:

    Veo que nuestros amigos van en clave de humor. Bien, pues a ver si me aclaran este contrasentido: La que llamamos Eva mitocondrial se ha datado en unos ciento cincuenta mil años, mientras que nuestro Adán Y-cromosómico solo tiene unos sesenta mil. ¿Qué hicieron nuestras féminas durante ese larguísimo lapso? ¿Con quien salieron? Si alguna chica sabe algo, que lo explique, porque o se da alguna explicación o los neardentales, o quien fueren, nos tomaron los cuernos.
    Ruego se me excuse el afán posesivo como especie. Ya sé que tenían derecho a ligar con quien quisieran; sólo pido una explicación científica.
    Un estupefacto saludo.

  4. ___Emilio:

    ¿Hay alguna certeza que si un homo sapiens tiene un hijo con un neandertal (incluso ¿es posible?) o viceversa… el hijo sería un híbrido esteril?
    ¿Por donde voy? Por saber si realmente pudo haber una especie de desaparición porque eran “más tontos” y porque al final, nuestros antepasados, aprovechando que las neanderthales eran más “ligeras de cascos”… aprovechaban cada ocasión para jugar a los médicos en las pradera…

    Pobres.

  5. Jose Piñeiro:

    La explicación del Adan y Eva es sencilla. La duda solo se plantea por un concepto erróneo.
    El Adan Y-cromosómico simplemente es antecesor común de todos nosotros (nuestro abuelo mas antiguo). Pero esto no significa que no hubiera otros hombres de nuestra especie antes o después que él. Solamente significa que estos no han dejado descendencia que llegue a nuestros días.
    También recordar que con Adan no nos referimos a un único individuo. Probablemente eran un grupo reducido que compartían una genética muy similar (parientes cercanos).

  6. tomás:

    José Piñeiro: No parece que quieras decir que habría una población correspondiente a las Evas-mitocondriales y que, de ella, algunos individuos mutasen al actual cromosoma Y, que resultó más exitoso, hasta el punto de sustituir totalmente al anterior. Pero fíjate que el cambio hubo de ser muy pequeño y a la vez muy efectivo ya que, de no ser así, quizá estaríamos hablando de una especie distinta. Esto lo veo más plausible.
    Mi comentario 3 era una broma. Lo raro es que, si la variación fue tan pequeña ¿poe qué no hay representantes del anterior cromosoma?
    Te agradecería una respuesta pues quizá estoy equivocado, pero mo me acaba o no comprendo tu explicación de 5.
    Un saludo

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