NeoFronteras

Las plantas limpian el aire

Área: Medio ambiente — jueves, 4 de noviembre de 2010

Las plantas juegan un importante e inesperado papel a la hora de limpiar la atmósfera de compuestos químicos perniciosos.

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Ahora que el hemisferio boreal se adentra en el otoño y nuestros árboles de hoja caduca se tiñen de rojos, amarillos y ocres, no está de más recapacitar sobre la importancia de nuestros bosques. Recordemos que al paso que llevamos todos los bosques del planeta habrán desaparecido en 20 ó 100 años. Bueno es saber las funciones que tienen. Un estudio reciente nos habla de una función que normalmente pasa desapercibida: la limpieza de contaminantes.
Un grupo de científicos del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica (NCAR) en Boulder (Colorado) ha usado datos observacionales, estudios de expresión de genes y modelos computacionales para mostrar que las plantas absorben un tercio más de los contaminantes químicos atmosféricos de lo que antes se creía.
Según Thoma Karl las plantas consumen activamente ciertos tipos de contaminantes y, por tanto, limpian nuestro aire a un nivel mayor del que creíamos.
El equipo de investigadores se centró en ciertos productos químicos como los compuestos orgánicos volátiles oxigenados (oVOC en inglés) que tienen un impacto a largo plazo sobre el ambiente y la salud humana. Es un paso más en la comprensión de las complejas interacciones entre plantas y atmósfera.
Estos compuestos se forman en abundancia en la atmósfera a partir de hidrocarburos y otros compuestos químicos que son emitidos por fuentes naturales, como las propias plantas, y por actividades humanas como el transporte y la construcción. Así por ejemplo, los automóviles exhalan estos compuestos y la quema de carbón también los genera.
Estos compuestos moldean la química atmosférica e influyen en el clima. Los oVOC producen un calentamiento extra sobre la atmósfera, pero son pobremente representados en los modelos climáticos, pues casi nunca se les considera.
Algunos oVOC se transforman en pequeñas partículas formando un aerosol que tiene un efecto importante en la formación de nubes y sobre la salud humana.
Midiendo los niveles de oVOC en varios países los investigadores descubrieron que las plantas estaban tomando estos compuestos a un ritmo inesperado: unas cuatro veces más rápido de lo que se creía.
Este ritmo era especialmente más rápido en bosques densos, y más evidente cerca de la cumbre del dosel del bosque, en donde se observó una absorción de oVOC del 97%.

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La pregunta obvia era saber cómo las plantas se las apañaban para absorber semejantes cantidades de estos compuestos químicos.
Entonces los investigadores trasladaron la investigación a su laboratorio y se centraron en el álamo blanco porque ofrecía ventajas a la hora de secuenciar su genoma.
Descubrieron que cuando los árboles estaban sometidos a estrés, fuera por una herida física o por su exposición a un irritante como el ozono, entonces empezaban a aumentar rápidamente su absorción de oVOC. Lo interesante del efecto del ozono troposférico (un contaminante) es que cuanto más contaminado está el aire por este gas, las plantas absorben más oVOC, aunque hay un nivel de saturación que la planta ya no puede manejar.
Al mismo tiempo, lo investigadores vieron que tenían lugar cambios en los niveles de expresión de ciertos genes que indicaban un aumento de la actividad metabólica de los álamos. La absorción de estos compuestos parece formar parte de un gran ciclo metabólico.
Las plantas producen productos químicos para protegerse a ellas mismas de irritantes o para repeler a los insectos que las atacan. Es un análogo a cuando nuestro cuerpo aumenta la producción de glóbulos blancos en sangre frente a una infección. Pero si la planta los produce en exceso entonces se tornan tóxicos.
Para poder metabolizar estos compuestos, las plantas comienzan con un aumento de los niveles de ciertas enzimas que transforman estos compuestos en sustancias menos tóxicas. Al mismo tiempo las plantas rebajan los niveles de oVOC, que pueden ser metabolizados por las enzimas.
Este proceso metabólico de las plantas tiene un efecto secundario en la atmósfera, que es limpiada de estos compuestos gracias ellas.
Estos investigadores, una vez comprendieron el papel de las plantas a la hora de limpiar de oVOC la atmósfera terrestre, crearon un modelo computacional para simular el efecto sobre la atmósfera a nivel global.
Los resultados indicaron que a escala global las plantas son responsables de retirar de la atmósfera un 36% más oVOC de lo predicho en estudios previos.
Ahora, cuando pasee por un bosque, quizás en busca de setas, y vea las hojas de álamo caídas alrededor de un delicado carpóforo, piense que si el aire que respira le sienta tan bien hay buenas razones para ello.

Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=3289

Fuentes y referencias:
Nota de prensa.
Artículo original.
Fotos: USDA.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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9 Comentarios

  1. BestmanPi:

    Esto es alucinante. Se presenta la noticia como una novedad y es algo que se sabe desde siempre. Hay veces que los científicos parecen vivir tan alejados de este mundo que cada cosa del mismo les parece novedoso.

  2. NeoFronteras:

    La noticia no es que limpien el aire, sino que lo hacen en mucha mayor medida de lo que se creía. Además se explican los mecanismos implicados.

  3. Deborah:

    Pido su ayuda…
    Me podrian explicar en pocas palabras lo que dice la noticia..
    plis

  4. JAvier:

    Entra al Facebook y empieza a jugar a Happy aquarium, luego compra unos peces y no vuelvas a abrir el juego por unos días. Cuando lo abras te vas a encontrar que la cecera pasó de azul a el verde que suelen usaren los dibujitos para líquidos tóxicos.

    Eso es lo que las plantas evitan que nos pase al actuar de filtro y los autores cuentan los resultados de su investigación sobre en que condiciones lo hacen más. Además explican que para uno de los gases venenosos la cosa es que las enzimas que evitan que los venenos de la propia planta la maten también degradan a ese gas.

    Déjame adivinar ¿trabajo de Escuela/Secundaria?
    Saludos.

  5. tomás:

    Estimada Deborah: Aunque JAvier lo ha hecho perfectamente, quisiera colaborar. Sólo que no soy bueno resumiendo. JAvier es un genio y le envidio.
    ¿Qué son los oVOC -eso es en inglés y yo prefiero COVO que es español-?: Ya lo dice el artículo “contaminantes orgánicos volátiles oxigenados”, es decir que tienen carbono e hidrógeno, indispensables en todo lo orgánico; además, oxígeno, por lo que pueden emanar de una combustión, respiración, fermentación etc. Suelen tener oros elementos como azufre o nitrógeno. (Aclaración: no son CO2 = dióxido de carbono = anhídrido carbónico)
    ¿Donde se originan?: En centrales térmicas de producción de electricidad porque queman carbón, petróleo, o gas, en los motores de los automóviles. En nuestro propio cuerpo y en el de las plantas.

    Te diré cómo puedes percibir algunos de ellos:
    ¿Puedes inhalarlos?: Sí. Del tubo de escape de un automóvil, incluso puedes fumarlos con el humo del tabaco.
    ¿Puedes verlos?: Sí. También saliendo de ese tubo de escape y, si vives en una gran ciudad, los verás formando parte de de una capa marrón que a casi todas ellas envuelve.

    También, en proporciones controladas o legisladas, porque casi todos ellos son tóxicos -de ahí, contaminantes-:
    ¿Puedes vestirlos?: Sí. Combinados con otros textiles en las ropas inarrugables.
    ¿Puedes ponerte más atractiva con ellos?: Sí. Están en los champúes, perfumes; incluso puedes quitarte el esmalte de las uñas con acetona, uno más.
    ¿Puedes ingerirlos?: Seguro. Cuando bebes vino o cerveza. En fármacos, aunque en cantidades perfectamente tolerables. También como conservantes de alimentos. Cuando comes frutas y verduras y prácticamente cualquier cosa, aunque en dosis que no te van a perjudicar.

    La industria los produce masivamente y, por tanto, de una u otra forma vivimos inmersos en ellos y, como también los producimos, están dentro de nosotros. Por tanto no todos son perniciosos, aunque depende de la cantidad. (Hasta el agua excesiva perjudica)

    Las plantas no sólo nos libran de ellos al filtrarlos, sino que los degradan, es decir que cambian su estructura y los metabolizan, convirtiéndolos en parte de su ser.

    ¿Qué nos dice el artículo?: Que las plantas hacen eso mucho más de lo que se creía.
    ¿Qué enseñanza debemos extraer?: Que es imprescindible proteger los bosques,

    Creo que te he informado correctamente, pero si en algo he metido la pata, seguro que algún compañero me corregirá pronto.

    En la esperanza de haberte sido útil, ruego me excuses por haberme extendido y te saludo con toda cortesía.

  6. lluís:

    Tomás tiene el don de la paciencia.De todos modos yo aplicaría a tu descriptivo y documentado comentario,la navaja de occam.De tal “rasurado”, aparecería el comentario de JAvier que tú mísmo alabas.Y especialmente me quedo,de tal comentario, con la que me parece aguda observación sobre la “clase de trabajo”.
    Saludos

  7. tomás:

    Amigo lluís: ¡Si es que mi navaja está mellada! ¡No sé como evitar ser un rollo!
    Dándote la razón, me escapo por la puerta trasera.

  8. lluís:

    No,no, tomás, no eres ningún rollo. Ni mucho menos; yo me lo paso en grande leyendo tus comentarios. No quise decir eso; aunque se puede deducir de mi anterior comentario; yo quería remarcar el hecho de tu gran paciencia. Lo demás sólo fue una “gracieta” que se me ocurrió “on the way”, sin menor importancia..ni sustancia.
    Saludos cordiales, amigo tomás.

  9. JAvier:

    Pues gracias, aunque me quedo con lo que pone tomás. Será más largo pero explica más cosas.

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