NeoFronteras

El agua apareció pronto

Área: Espacio — lunes, 18 de mayo de 2015

El agua apareció pronto en el Universo en forma de gas en las nubes moleculares pese a la escasez de materiales para formarlo.

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El agua es un compuesto esencial para la vida tal y como la conocemos. Pero para poder formar agua se necesita hidrógeno oxígeno. El hidrógeno se formó duran el Bing Bang, así que desde el principio hubo suficiente cantidad de este elemento. Pero el oxígeno necesario no se formó entonces, sino que se forma en el interior de las estrellas mediante reacciones de fusión nuclear. Para ello se necesita tiempo y, además, la estrella tiene que llegar al final de su ciclo para que este y otros elementos se dispersen.
Entonces, para poder tener agua interestelar, necesitamos de alguna generación de estrellas y que pase un tiempo para que el oxígeno se disperse y se combine con el hidrógeno. Por esta razón, los astrofísicos creen que el agua se formó más bien tarde, unos miles de millones de años después del Big Bang, lo que implica que hay un límite temporal inferior para la vida situado mucho tiempo después del Big Bang.
Ahora, un estudio de investigadores de las universidades de Harvard y Tel Aviv pone en duda esta aparición tardía del agua. Según ellos el agua se formaría mucho antes, en menos de mil millones de años después del Big Bang, cuanto el Universo tenía sólo un 5 por ciento de la edad actual. Esto tiene importantes implicaciones para la primera aparición de vida en el Universo.
Según los resultados predichos por su modelo, se formaron cantidades significativas de agua en las nubes moleculares de galaxias jóvenes, aunque estas nubes tenían miles de veces menos oxígeno que en la actualidad, lo que es sorprendente.
Estudiaron las reacciones químicas que dan lugar al agua en las primeras nubes moleculares bajo un ambiente pobre en oxígeno. Encontraron que a temperaturas de unos 26 grados centígrados el proceso de formación del agua es muy eficiente y este compuesto debía ser abundante en su fase gaseosa pese a la escasez de materiales.
En esa época el Universo era más cálido que en la actualidad, entre otras cosas porque un fondo cósmico de microondas era mucho más cálido, y las nubes de gas no podían enfriarse de forma efectiva.
Pero la abundancia de agua responde a un equilibrio entre su formación y su disociación por fotólisis debido a la emisión ultravioleta. Equilibrio que se alcanzó al cabo de unos cientos de millones de años. Según los investigadores, este equilibrio era entonces muy similar al actual.
De acuerdo a los cálculos que han hecho, es posible la formación de cantidades significativas de agua en su fase gaseosa en las nubes moleculares, aunque el medio no era rico en elementos pesados en esa época. Estos compuestos enriquecieron las siguientes generaciones de estrellas y sus posibles planetas.
El próximo paso a dar por estos investigadores es calcular la cantidad de agua en fase de hielo interestelar que se formaba entonces en nuestra galaxia y la fracción del agua que se incorporaba de forma efectiva a la formación de sistemas planetarios.
Así que puede ser que la vida apareciera muy pronto en la galaxia y que todavía exista en supertierras alrededor de estrellas longevas.

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Fuentes y referencias:
Nota de prensa.
Foto: NASA/ESA.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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6 Comentarios

  1. Miguel Ángel:

    Erratilla sin mucha importancia en el tercer párrafo: Tel Aviv.

  2. Dremin:

    Es una noticia muy interesante, pero las asumciones que se extraen de ella no. En el articulo se asume que la “vida” está directamente relacionada con la existencia de agua. Esta asumcion pretenciosa no tiene pies ni cabeza ya que el hecho que la “vida terrestre” se base en agua y carbono es una simple casualidad a escala cósmica. Otras supuestas formas de vida podrian basarse en a saber que elementos y para ella el agua ser un veneno mortal, toxico o corrosivo. Objetividad y perspectiva en los articulos científicos porfavor.

    PD: disculpas por las posibles erratas, desde un movil no es facil :)

  3. NeoFronteras:

    ¿Puede dar un ejemplo de vida existente que no esté basada en agua? Sin embargo, sí que conocemos un caso (la vida en la Tierra) que está basada en el agua. Desde el punto de vista científico más riguroso, se puede hablar de la vida basada en el agua, pero de otros tipos no. Sin datos experimentales no se tiene ciencia.
    Además, el agua es un buen disolvente polar que tiene una amplia gama de temperatura y presión en la que permanece líquida.

  4. tomás:

    Lo que está claro es la gran afinidad entre el H y el O para formar agua por lo que se precisa tanta energía para romper la molécula.
    Ahora bien, que la vida pueda precisar agua no implica que, dada el agua, se dé la vida. Existen otros muchísimos condicionantes; aunque, teniendo en cuenta la inmensidad del Universo, y el tremendo tiempo transcurrido, pienso que sí, que, en algún lugar y momento ha debido aparecer la vida -o incluso seguir existiendo- y, por supuesto, iniciarse en un futuro.

  5. tomás:

    ¿Y no es posible que en esas inmensas nubes capaces de formar galaxias con su solo material, se originase alguna especie de superestrella de magnitudes tremendas cuya duración fuese muy efímera -menos de esos 10^9 años-, dadas sus dimensiones y su masa y de ahí se obtuviese el primer oxígeno? Claro que sin dar tiempo a formar un agujero negro.
    Bueno; son supòsits.

  6. Miguel Ángel:

    El número estimado de planetas y satélites es tan grande que podemos decir que se aproxima a infinito y, efectivamente, con infinitas posibilidades habría vida en otros lugares sí o sí.

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