NeoFronteras

¿Vida hace 3950 millones de años?

Área: Geología,Paleontología — domingo, 1 de octubre de 2017

El análisis de unas rocas de Canadá apuntan a que la vida en la Tierra pudo iniciarse al cabo de sólo 500 millones de años de formarse esta.

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El tema del momento de inicio de la vida sobre este planeta es un asunto recurrente en el mundo científico. Con cada resultado, con cada estudio, ese momento se retrasa más y más. Cuando ya nos habíamos acostumbrado a decir que la vida apareció hace 3800 millones de años, ahora tendremos que habituarnos a la nueva cifra: 3950 millones de años.

El problema del asunto de los restos de la vida antigua es complicado por varios motivos. Por un lado la tectónica y la erosión destruye las rocas y cuanto más antiguas sean estas es más probable que hayan sido destruidas. Cuando hablamos de miles de millones de años atrás en el tiempo también estamos hablando de vida exclusivamente microbiana, que difícilmente deja restos fósiles al carecer de partes duras.

Así que para esa época lo único que puede quedar es la huella química de esa vida. Los elementos químicos que usa la biología son los mismos que se pueden encontrar en la corteza terrestre. Sin embargo, la vida usa prioritariamente unos isótopos respecto a otros del mismo elemento químico. Si unos restos supuestamente orgánicos contienen más de esos isótopos entonces, posiblemente, fueron generados por la vida del pasado.

Además, está el asunto de la datación de las rocas. Dependiendo de cómo se haya realizado y los datos de partida esta datación puede ser más o menos fiable o controvertida.

Ahora un estudio sostiene que granos de grafito contenidos en rocas de la península de Labrador de casi 4000 millones de años de edad son restos orgánicos de vida primitiva.

El problema es que en esa época la Tierra era un sitio muy caliente en donde caían meteoritos constantemente. En un ambiente así se cree que la vida no es posible.

En un estudio previo se sostenía que habían encontrado restos orgánicos de origen biológico en rocas de Saglek Block en Quebec de entre 3,8 y 4,3 Ga. Pero el autor del nuevo estudio, Tsuyoshi Komiya de la Universidad de Tokio, dice que ese resultado es altamente controvertido. Las rocas son del mismo tipo y son las más antiguas de la corteza terrestre.

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El origen biológico del grafito, que no es más que una forma de carbono, se determinó por la relación isotópica de este elemento. En concreto, hallaron una cantidad de carbono 13 en comparación con carbono 12 inferior a lo que es habitual en la proporción no biológica. Esto se debe a que los procesos biológicos prefieren el carbono 12 sobre el 13. Además, el grafito parece haber cristalizado a la misma temperatura y experimentado los mismos procesos que la roca circundante, por lo que no se trataría de una contaminación posterior.

Este mismo equipo de investigadores quiere ahora hacer el mismo tipo de análisis sobre el hierro, nitrógeno y azufre de estas rocas. De este modo quizás también se podría identificar el estilo de vida de estos microorganismos y el ambiente en el que vivían.

Las rocas metamórficas de tipo gneis analizadas contienen circones que atraparon diversos elementos. Estas inclusiones se dataron por el método de isótopos de uranio-plomo, lo que arrojó la edad antes mencionada.

Si se confirma este resultado, la vida sobre la Tierra habría aparecido al cabo de sólo 500 millones de años de formarse nuestro planeta.

Sin embargo, para este tipo de resultados siempre hay escépticos, pues rocas de esa edad han sido muy transformas por los procesos geológicos. En particular, algunos expertos del campo dicen que esas rocas son más jóvenes de lo que dice Komiya. De todos modos se empiezan a acumular estudios que apuntan a un inicio de la vida muy temprano.

Copyleft: atribuir con enlace a http://neofronteras.com/?p=5738

Fuentes y referencias:
Artículo original.
Foto: Paul Gierszewski.
Microfotografía: Komiya y colaboradores.

Salvo que se exprese lo contrario esta obra está bajo una licencia Creative Commons.
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4 Comentarios »

  1. Miguel Ángel:

    Aunque quede sitio para el escepticismo, como dice el final de la noticia, ya se van acumulando estudios que parecen sugerir que la vida estaba ya presente incluso antes de esos 4.000 m.a., vimos uno recientemente:

    http://neofronteras.com/?p=5370

    Veterana señora es Doña Gaia.

  2. Tomás:

    Eso da pié a la posibilidad de la vida importada por algún gran meteorito, pero, en ese caso en alguno de los grandes quizá pudiera haber algún tipo de vida microbiana. Aunque sin protección atmosférica es casi imposible salvo en su interior.

  3. Dr. Thriller:

    O formarse directamente en el disco protoplanetario favorecida por unas condiciones que ni imaginamos, y llover directamente sobre los planetesimales. Por poder…

    Aunque se puede poner un pero. Lo que tenemos son pruebas de orígenes biológicos, aunque supongo que es válida la interpretación de que todavía no existían seres vivos como tales sino que tenían lugar reacciones muy características de los sistemas biológicos que conocemos. Aunque sospecho que me estoy haciendo cisco en Occkham.

  4. JavierL:

    Dr thriller me encantó tu último párrafo.

    La posibilidad de que en este estudio no estemos tratando con vida, sino con precursores de la vida. Y ver ese origen de la vida como un proceso muy muy largo de cuentos de millones de años.

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