NeoFronteras

Archivo de octubre (2010)

No hay coste de complejidad

Publicado el 11 de octubre de 2010 en Biología | 16 Comentarios »

Según un nuevo estudio no existe el coste de complejidad y, por tanto, se puede explicar la aparición de organismos complejos a partir de otros más simples mediante los habituales mecanismos evolutivos. Esto supondría un fuerte golpe a los fanáticos del diseño inteligente.

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Según enunció Ronald Fisher en 1930, cuanto más compleja es una especie más dificultades tendrá a la hora de adaptarse a los cambios del entorno. Pero es aquí donde surge la paradoja, ¿cómo se puede explicar el surgimiento de especies complejas si a las primeras de cambio desaparecen al adaptarse mal? Esto no explicaría cómo hemos llegado nosotros a existir o por qué existen plantas como las orquídeas.
Este “costo de la complejidad” es algo que los biólogos no entienden y que proporciona munición a los creacionistas y fanáticos similares como los del diseño inteligente, que dicen que la complejidad biológica sólo puede venir de un diseñador divino y no a través de la selección natural. (leer más…)

El 22% de la plantas está en peligro

Publicado el 8 de octubre de 2010 en Medio ambiente | 3 Comentarios »

Según un último estudio el 22 por ciento de todas las especies de plantas de la Tierra están ya en peligro de extinción.

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Mapa de plantas amenazadas. Fuente: Royal Botanic Gardens Kew.

Lo malo de las plantas es que no son tan simpáticas como el lince el lince ibérico o el tigre de Bengala. El ser humano, que se rige por emociones muy por encima de lo que nos gusta reconocer, comete el gravísimo de error de tratar con mayor benevolencia a unas especies respecto a otras en virtud de ciertos sentimientos en lugar de razones. (leer más…)

Hacia la fotosíntesis artificial

Publicado el 7 de octubre de 2010 en Tecnología | 7 Comentarios »

Consiguen conectar puntos cuánticos a moléculas de clorofila modificadas, uniendo así la nanotecnología inorgánica con la química biológica. Es un paso más hacia la fotosíntesis artificial.

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Esquema del sistema. Fuente: Wiley-VCH Verlag.

Un grupo de investigadores pertenecientes a distintas instituciones internacionales consigue conectar un punto cuántico a un complejo clorofílico. La meta sería crear un sistema fotosintético artificial con mayor rendimiento que el natural para la producción de energía de origen solar.
Veamos primero lo que es un punto cuántico. Un punto cuántico es básicamente un átomo artificial desde el punto de vista electro-óptico. En un átomo normal el electrón más “exterior” (llamado óptico) está sometido al potencial culombiano del núcleo atómico, que está más o menos apantallado por las capas de electrones que hay entre medias. Ese potencial confina a ese electrón y, según la Mecánica Cuántica, determina sus posibles niveles de energía.
El electrón puede absorber energía que le llegue de fuera y alcanzar un nivel de energía superior en un estado que se llama excitado. Más tarde puede emitir esa energía como un fotón que abandona el átomo, ya que el estado excitado es inestable. El nivel más bajo de energía es el estado fundamental que es estable y no emiten fotones. (leer más…)

Autoconciencia en macacos

Publicado el 6 de octubre de 2010 en Etología | 7 Comentarios »

Según un estudio reciente los macacos también podrían reconocer su imagen en un espejo, al contrario de lo que creía hasta ahora. Este resultado siembra dudas sobre el test tradicional que mide esta capacidad.

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Un macaco mira su imagen en un espejo. Fuente: Luis Populin.

¿Qué nos hace seres humanos? ¿Existe un umbral evolutivo más allá del cual un animal deja de serlo para pasar a ser un humano? Dejando a un lado las características físicas de nuestro cuerpo creemos que lo que nos hace humanos debe de estar en nuestro cerebro, en nuestra mente. Entre esas características están la inteligencia, el amor, los sentimientos o la capacidad de ser conscientes de uno mismo. No estamos seguros cuáles de estas características son exclusivamente humanas, pues algunas de ellas están presentes en algunos animales en algún grado. Tampoco sabemos si entre esas hay alguna que surgió de la nada de golpe hace poco tiempo o si evolucionaron poco a poco a partir de características que ya estaban en nuestros antepasados no humanos. Los primeros genes que permitieron cierta comunicación intercelular aparecieron hace unos 600 millones de años en las esponjas y posibilitaron más tarde la aparición del cerebro. Pero la existencia de un sistema nervioso más o menos complejo no es garantía de que haya pensamiento avanzado o autoconciencia. (leer más…)

Nos quedamos sin agua subterránea

Publicado el 4 de octubre de 2010 en Medio ambiente | 5 Comentarios »

Un estudio señala el gran problema que hay a escala mundial respecto a la sobreexplotación de las aguas subterráneas.

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Mapa en el que se representa la pérdida de agua subterránea en unidades de 0,001 kilómetros cúbicos anuales (mapa a mayor tamaño). Fuente: AGU.

El agua subterránea es un recurso que no es inagotable. En algunos casos, como el de las aguas fósiles de los desiertos, ni siquiera es renovable. Se puede explotar con sensatez o se puede sobre-explotar sustrayendo un recurso esencial para futuras generaciones. Según un estudio reciente hemos estado haciendo precisamente lo segundo durante las últimas décadas. (leer más…)

Casi todos los ríos en peligro

Publicado el 4 de octubre de 2010 en Medio ambiente | 6 Comentarios »

Según un análisis reciente los ríos del mundo, que son las más importante fuentes de agua renovable para el ser humano y fundamentales para biodiversidad, están en crisis en todo el mundo.

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El informe publicado en Nature hace unos días es el primero que simultáneamente tiene en cuenta los efectos de la contaminación, de las presas, de la agricultura, de la destrucción de humedales y de la introducción de especies foráneas sobre la salud de todos los ríos del mundo. El estudio ha sido dirigido por Peter McIntyre de UW-Madison y Charles Vörösmarty del CCNY y combina por primera vez diversos índices de seguridad del agua y biodiversidad de los ríos mundiales.
El resultado del estudio dibuja un panorama nefasto. Los ríos del mundo están inmersos en una severa crisis, estando muchos de ellos altamente degradados debido a la contaminación, mal uso del agua e introducción de especies foráneas. El 80% de la población humana vive en áreas donde el agua de los ríos está seriamente amenazada. Calculan que debido a esto miles de especies de plantas y animales están amenazados de extinción. (leer más…)

Realización física del diablillo de Maxwell

Publicado el 1 de octubre de 2010 en Física | 13 Comentarios »

Consiguen la realización física de un análogo al diablillo de Maxwell, de tal modo que hay una aparente violación del segundo principio de la termodinámica.

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Recuerdo de mis años de estudiante de Ciencias Físicas cuando abrí por primera vez el libro de Termodinámica (uno desea pensar que no fue hace tanto tiempo). Aparte de unos símbolos de derivada bastante extraños, me sorprendió una ilustración de una figura demoníaca representada entre dos cámaras con gas (posiblemente ideal). Era el diablillo de Maxwell. (leer más…)