NeoFronteras

Archivo de enero (2008)

Hormigas parasitadas parecen bayas silvestres

Publicado el 24 de enero de 2008 en Biología | 1 Comentario »

Un parásito recientemente descubierto transforma de una manera dramática a su anfitrión, una hormiga, que termina pareciéndose a una baya silvestre de la región para que así sea comida por los pájaros.

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Las hormigas infectadas imitan a las bayas circuntantes (Steve Yanoviak, U. Arkansas).

Cuando un nematodo parásito infecta la hormiga Cephalotes atratus, su abdomen, que normalmente es negro, se torna rojo imitando las bayas royas que se dan en el bosque tropical. Según los investigadores esta estrategia desarrollada por los nematodos hace que los pájaros, confundidos, se coman las hormigas y el parásito pueda así completar su ciclo vital. Es la primera vez que se informa de un mimetismo frutal inducido por un parásito.
Presumiblemente este sistema ha surgido evolutivamente para que las hormigas sean comidas por los pájaros, que normalmente las encuentran desagradables de comer, y así puedan terminar en el tracto digestivo de los mismos. De este modo los pájaros propagan al parásito a través de sus heces y así los nematodos pueden seguir infectando. Los excrementos de los pájaros, que normalmente consiste en semillas y trozos de insectos, son recogidos por otras hormigas y éstas los utilizan inconscientemente para alimentar a las crías, que terminan infectándose con el nematodo. (leer más…)

Millones de años para recuperarse de una gran extinción

Publicado el 23 de enero de 2008 en Paleontología | 3 Comentarios »

Paleontólogos de la Universidad de Bristol han calculado que la recuperación completa de la extinción del Pérmico, que sucedió hace 250 millones de años, necesitó de 30 millones de años.

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Cráneo fósil del depredador Lycaenops. Foto: Mike Benton, University of Bristol.

Ha habido varias extinciones masivas en nuestro planeta. En ellas se extinguieron una gran proporción de todas las especies que había sobre el mundo en ese momento. Todavía no se sabe bien las causas de todas ellas, pero es innegable que ocurrieron. Aunque las especies que se extinguen nunca más vuelven a recuperarse (la extinción es para siempre), tarde o temprano surgen otras nuevas y aparecen nuevos ecosistemas de igual complejidad a los que había antes y con gran variedad de especies que pueblen todos sus nichos ecológicos. ¿Cuánto tarda la fauna y flora en recuperase de una gran extinción?
Estamos probablemente ya inmersos en una gran extinción. Si ocurre, ¿nos bastará entonces con esperar y ya está? , ¿Podemos correr el riesgo? ¿Qué sucedió en el pasado? Probablemente el estudio del pasado nos ayude a entender el presente y nuestro futuro. (leer más…)

Descubren el gen que forma el córtex cerebral

Publicado el 22 de enero de 2008 en Genética, Medicina | 1 Comentario »

Han conseguido identificar un gen que es el responsable de la formación del córtex cerebral, el gen denominado Lhx2. Este descubrimiento podría ser de utilidad en la investigación del uso de células madre para el tratamiento del Alzheimer, del infarto cerebral o de los traumatismos neurológicos.

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Todas las facultades que consideramos superiores en nosotros, como nuestra capacidad de pensamiento abstracto, el pensamiento lógico, el lenguaje, la visión, la toma de decisiones, la percepción que tenemos del mundo… Todo ello depende del córtex cerebral. Es la capa superior del cerebro que, aunque está presente en todos los mamíferos, es en el ser humano donde se ha replegado sobre sí misma y crecido para así aumentar sus capacidades hasta unos niveles que no tienen comparación con otras especies.
Ahora unos investigadores de la Universidad de California en Irvine, entre los que se encuentran Edwin Monuki y Karla Hirokawa, han conseguido identificar el gen responsable de la formación del córtex cerebral: el gen Lhx2. Sin el gen Lhx2 las células corticales no formarían en córtex cerebral y desaparecería todo aquello que nos define como humanos. (leer más…)

Agua para los países más pobres

Publicado el 21 de enero de 2008 en Tecnología | 4 Comentarios »

Desarrollan una desaladora alimentada por energía solar descentraliza para los paises en vías de desarrollo con problemas de agua.

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Prototipo de desaladora solar de pequeño tamaño. Foto: Fraunhofer Institut für Solare Energiesysteme.

La falta de agua dulce para el consumo humano es un gran problema entre la población de grandes regiones de Asia y África. Las plantas descentralizadas de tratamiento de agua con alimentación autónoma pueden ayudar a resolver el problema, ya que consiguen transformar agua salada o salobre en agua pura dulce para beber.
Las grandes instalaciones potabilizadoras pueden proporcionar unos 50 millones de metros cúbicos de agua desalada al día, particularmente en ciudades del Oriente Medio. Sin embargo, la tecnología implicada es compleja y consume grandes cantidades de energía. Este modelo no es apropiado para las regiones áridas o semiáridas de regiones africanas y de la India, donde hay muchos lugares en los que cada día es más difícil proporcionar agua dulce, particularmente en zonas rurales.
Estas regiones tienen unas infraestructuras muy pobres. Frecuentemente no hay tendido eléctrico, así que la instalación de plantas desaladoras tradicionales está fuera lugar. (leer más…)

Lentilla electrónica proporcionará ojo biónico

Publicado el 18 de enero de 2008 en Tecnología | 6 Comentarios »

Consiguen un prototipo de lente de contacto con circuitería electrónica embebida teóricamente capaz de proyectar imágenes al ojo.

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La lentilla prototipo sobre el ojo de un conejo. Foto: University of Washington.

En las películas de ciencia ficción a veces se muestran personajes con una visión sobrehumana basada en ojos biónicos. Aunque no hemos llegado todavía a ese punto ya hay un prototipo sencillo de lente de contacto ensayada en conejos que quizás sirva como pantalla virtual en el futuro. Puede que un sistema como éste, una vez mejorado, permita a personas con problemas de visión ver mejor, sumergirse en un juego hasta niveles nunca vistos o navegar por Internet en cualquier lugar.
En la lente de contacto prototipo se puede apreciar una minipantalla cuyas imágenes deben de superponerse a la imagen del mundo exterior. Según Babak Parviz, que pertenece al grupo que lo ha desarrollado, aunque este dispositivo supone un pequeño paso adelante, es un paso muy prometedor. (leer más…)

El ser humano causa el declive ecológico del Caribe

Publicado el 18 de enero de 2008 en Medio ambiente | Comentarios desactivados en El ser humano causa el declive ecológico del Caribe

Según un estudio el crecimiento de la población alrededor del Mar Caribe han causado profundos cambios ecológicos en los arrecifes coralinos de la región.

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Hay pocas cosas más excitantes en el mundo natural como un arrecife coralino*. Equivalentes en biodiversidad a las selvas tropicales son reductos de una belleza increíble. En el Mar Caribe aún se pueden encontrar corales cerebro que no se pueden abarcar con los brazos, esponjas gigantes y muchas otras especies únicas. Entre estos seres pululan peces de imposibles colores como el pez ángel reina. Si se es aficionado al buceo es un sitio al que hay que ir. Es muy fácil encontrarse con una tortuga marina o un banco de sábalos. Pero para disfrutar de su belleza no es necesaria una botella de aire comprimido, basta con una máscara de buceo, un tubo y unas aletas. Pero, por desgracia, todo esto está en grave peligro. (leer más…)