NeoFronteras

Archivo de septiembre (2009)

Azúcar y herbicida igual a energía

Publicado el 29 de septiembre de 2009 en Tecnología | 5 Comentarios »

Investigadores de Brigham Young University han desarrollado una pila de combustible que obtiene energía eléctrica a partir de azúcares o carbohidratos y herbicida.

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Como ya sabemos una de las modalidades de alimentación de eléctrica que se intentan implementar en vehículos y dispositivos electrónicos portátiles es la pila o célula de combustible. En su diseño original, desarrollado para las misiones Apolo de la NASA, consiste en lo que podríamos llamar un sistema de “electrolisis inversa”: el hidrógeno y el oxígeno reaccionan entre sí y producen energía en forma de electricidad y vapor de agua. Para conseguir este objetivo, y evitar la típica deflagración espontánea, se usan unos catalizadores en una disposición especial y unos electrodos. (leer más…)

Sobre la primera escisión en los bilaterales

Publicado el 29 de septiembre de 2009 en Genética | 2 Comentarios »

Un equipo de investigadores encuentra los descendientes de la primera ramificación producida en los animales bilaterales en el árbol filogenético animal.

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Ejemplar de una de las especies de de Acoelomorpha. Foto: Eric Rottinger, Kahikai.org.

En el mayor análisis computacional intensivo filogenético hasta el momento, un equipo internacional de investigadores liderados por Brown University ha encontrado la primera ramificación evolutiva de los animales bilaterales. Los investigadores determinan además que los gusanos planos del grupo Acoelomorpha son los descendientes vivos más cercanos a esta escisión, la más profunda en el árbol filogenético de los bilaterales.
Las medusas, anémonas y otros animales primitivos tienen simetría radial, hay otros que tiene simetría pentagonal e incluso hay fósiles de extrañas criaturas de simetría tres. Pero casi todos los animales tienen simetría bilateral, es decir, una mitad es la reflexión especular (más o menos) de la otra a lo largo de un sólo plano específico. Los artrópodos, los humanos, las lombrices, la extinta Pikai o casi cualquier otro animal que se nos ocurra son animales bilaterales y todos tienen un ancestro común. El desarrollo de esta simetría bilateral dio lugar la aparición de la vida animal compleja durante la explosión del Cámbrico. Es la que permitió que la vida en este planeta se hiciera mucho más interesante. (leer más…)

Sobre la irreversibilidad de la evolución

Publicado el 27 de septiembre de 2009 en Genética | 31 Comentarios »

Explican por qué la evolución no retrocede hacia atrás. Un mecanismo molecular hace que una vez cruzadas ciertas puertas éstas se cierren para siempre, haciendo imposible a la selección natural revertir estados pasados.

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Gráfico simbólico de la evolución de GR. Foto: Eric Ortlund.

Hay resultados científicos que a primera vista parecen áridos, difíciles de leer cuando uno llega a casa después de un largo día de trabajo. Pero la belleza, la revelación, premia a aquel que se esfuerza. Desde aquí podemos intentar hacerlos más amenos (a veces sin conseguirlo), pero el lector siempre tiene que poner algo de su parte para no abandonar la lectura en el resumen o en las primeras líneas del texto sin llegar hasta el final.
Este resultado que pasamos a relatar merece la pena ser leído, pues aclara un concepto debatido en Biología desde que en el siglo XIX se empezó a hablar de evolución, aunque quizás pase desapercibido en esta sociedad rápida que deglute información de manera compulsiva. En este caso, se puede prometer que al final del arco iris sí hay un caldero de oro, y encima el camino a recorrer para llegar hasta él es bonito. (leer más…)

¿Materia oscura hecha de átomos oscuros?

Publicado el 24 de septiembre de 2009 en Espacio | 2 Comentarios »

La materia oscura podría estar formada por “átomos” e “iones” oscuros que emitirían “fotones” oscuros y formaría “moléculas” oscuras, “estrellas” oscuras y quizás “planetas” oscuros.

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Materia oscura inferida (en azul) a partir del efecto de lente gravitacional. Foto:NASA, Chandra X-ray Observatory.

Desde hace años hay algo que trae de cabeza a los físicos y astrofísicos: la materia oscura. La materia con este desafortunado nombre, que podríamos haber llamado mejor “materia oculta”, no emite luz ni la bloquea, pero tiene influencia gravitatoria, como podemos medir en galaxias y en cúmulos de galaxias. Incluso podemos inferir su distribución a partir de cómo se desvía la luz al viajar por el espacio curvado que esta materia produce (toda materia-energía curva el espacio-tiempo según la Relatividad General).
Según los cálculos un 80% de la materia total del Universo es materia oscura, pero no tenemos ni idea de qué está hecha o cuál es su naturaleza. Admitir que no tenemos ni idea del 80% de la materia del Universo es desde luego una cura de humildad. (leer más…)

Un billón de triángulos

Publicado el 23 de septiembre de 2009 en Matemáticas | 3 Comentarios »

Matemáticos de Norteamérica, Europa, Australia, y Sudamérica resolvieron el primer billón de casos de un antiguo problema de matemática.

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El avance fue posible mediante una técnica ingeniosa para multiplicar números grandes. Los números involucrados son tan enormes que si sus dígitos fueran escritos a mano llegarían hasta la luna y volverían. El mayor desafío fue que esos números ni siquiera podían entrar en la memoria principal de las computadoras disponibles, por lo que los investigadores tuvieron que hacer un uso extenso de los discos duros de las computadoras.
Según Brian Conrey, Director del Instituto Americano de Matemática, “Problemas viejos como éste pueden parecer oscuros, pero generan un montón de investigación útil e interesante a medida que se desarrollan nuevas formas de atacarlos.” (leer más…)

Los anillos de Saturno en 3D

Publicado el 23 de septiembre de 2009 en Espacio | 2 Comentarios »

La oportunidad brindada por el equinoccio de Saturno ha permitido estudiar en detalle sus anillos desde una perspectiva sin igual.

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Las noticias son cosas curiosas, en realidad se crean. De los múltiples hechos que ocurren en el mundo unos individuos deciden qué eventos le puede interesar a la gente y cuáles no. Si es que sí entonces se convierten en noticias. Si algo ya es rutinario entonces no es noticia y no se informa sobre ello. Pasa con una guerra civil enquistada en África o con las noticias espaciales.
La sonda Cassini lleva orbitando Saturno desde hace ya varios años por lo que sus descubrimientos parecen haber perdido interés. Sin embargo, el equipo de científicos y técnicos que la controla sigue trabajando y obteniendo información muy valiosa sobre Saturno y sus satélites naturales. (leer más…)

Habilidades cognitivas en animales

Publicado el 21 de septiembre de 2009 en Etología | 7 Comentarios »

Un experto del campo hace un repaso de lo que se sabe sobre habilidades autocognitivas en los animales.

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Se podría considerar que las diferencias mentales entre algunos animales y el ser humano son más de grado que otra cosa. Procedemos evolutivamente de ellos y la evolución no destruye completamente un edificio para levantar uno completamente nuevo. Incluso tenemos una parte de nuestro cerebro muy similar a la de los reptiles. Hay una línea evolutiva continua entre ellos y nosotros en la que las cualidades mentales mejoraron y evolucionaron en el tiempo. Muchas especies (entre ellas todos los homínidos distintos a nosotros) se han extinguido, pero todavía quedan animales que nos sorprenden con sus capacidades mentales, como en el uso de las herramientas. A veces este uso es sofisticado y las usan secuencialmente como así exhiben algunas aves y simios.
Incluso algunos animales parecen ser conscientes de ellos mismos y se reconocen indudablemente en un espejo, como las urracas, los gorilas o los elefantes. (leer más…)