NeoFronteras

Archivo de noviembre (2007)

La sencillez genética hace a los machos evolucionar más rápido

Publicado el 23 de noviembre de 2007 en Genética | 2 Comentarios »

Según un estudio basado en moscas de la fruta, el sistema de herencia más sencillo de los machos les haría evolucionar más rápidamente que las hembras. El estudio puede ayudar también a entender por qué en ciertas enfermedades la respuesta al tratamiento es diferente en hombres y mujeres.

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Drosophila melanogaster o mosca de la fruta. Foto: Eye of science.

Ya en el siglo XIX Darwin, al estudiar a los pavos reales, se dio cuenta de que los machos evolucionan más que las hembras. Éstos exhiben una gran profusión coloreadas plumas, mientras que las hembras son relativamente más aburridas.
Después se ha podido comprobar que, independientemente de la especie elegida, los machos exhiben y compiten en signos externos para conseguir el favor de las hembras en un proceso denominado selección sexual.
Ha sido un misterio hasta el momento la razón por la cual los machos, aunque esencialmente tengan los mismos genes que las hembras, están obligados a esta “sobreevolución”. Ahora, unos científicos del University of Florida Genetics Institute publican un estudio en Proceedings of the National Academy of Sciences que puede ayudar a explicar este efecto.
Según una de los autores, Marta Wayne, el efecto probablemente se deba a que los machos son genéticamente más simples. El proceso de herencia en los machos tiene que ver con una arquitectura genética que no incluye tantas interacciones entre genes como el proceso de herencia de las hembras. (leer más…)

Escorpión fósil gigante

Publicado el 22 de noviembre de 2007 en Paleontología | 2 Comentarios »

Encuentran restos fósiles que corresponden a un “escorpión” marino de hace 390 millones de años con un tamaño que pudo ser mayor que el de un hombre.

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El fósil correspondiente a una pinza de Jaekelopterus rhenaniae. Foto: Simon Powell.

Hace 390 millones de años, cuando todavía la tierra seca no había sido conquistada por los animales, los mares contenían sofisticadas formas de vida. En esa época había artrópodos depredadores de gran tamaño. Algunos de ellos fueron los antepasados de lo que hoy son los escorpiones. Estos seres utilizaban unas pinzas espinosas para capturar a sus presas, entre las que se contaban los peces de la época (que son vertebrados).
Recientemente se encontró una pinza fósil de uno de estos animales. Según los cálculos se correspondería a un “escorpión” gigante marino, o Jaekelopterus en la terminología taxonómica, con una longitud de 2 metros y medio. Este tamaño es muy superior al tamaño de otros ejemplares encontrados hasta la fecha. Esto sugiere que los arácnidos, insectos, cangrejos y otros artrópodos llegaron a ser más grandes en el pasado de lo que previamente se pensaba. (leer más…)

La relatividad comprobada una vez más

Publicado el 21 de noviembre de 2007 en Física | 2 Comentarios »

Comprueban la dilatación temporal con una precisión 10 veces mejor que los experimentos realizados anteriormente, colocando límites a la fiabilidad del Modelo Estándar de partículas.

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Anillo de almacenamiento utilizado para el experimento. Foto: Instituto Max Planck.

En las novelas de ciencia ficción se plantea a veces el viaje en el tiempo hacia el futuro. El planteamiento típico se centra en un señor que viaja en una nave espacial a velocidades relativistas, es decir, cercanas a la velocidad de la luz, y cuando regresa de un viaje que le ha parecido corto han pasado décadas o siglos en la Tierra. Esto es predicho por la Relatividad Espacial, que hace un par de años cumplió un siglo desde que fue propuesta por Albert Einstein. Desde entonces el efecto de la dilatación temporal se ha comprobado en reiteradas ocasiones con bastante éxito. La primera vez que se consiguió comprobar bien la dilatación temporal fue ya en 1938 con sólo 1% de error. (leer más…)

Sistema microbiano produce hidrógeno con alto rendimiento

Publicado el 20 de noviembre de 2007 en Tecnología | Comentarios desactivados en Sistema microbiano produce hidrógeno con alto rendimiento

Introduciendo unas modificaciones en una célula de combustible microbiana unos investigadores han conseguido que los microorganismos presentes en ella generen hidrógeno a partir de diversas sustancias orgánicas.

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Dispositivo en el que se produce electrolisis microbiana. Foto: Shaoan Cheng.

No es fácil obtener hidrógeno gaseoso susceptible de ser empleado como vector energético. No hay fuentes naturales de este gas y hay que extraerlo del agua mediante electrolisis en condiciones especiales de presión y temperatura, pero este proceso consume mucha energía.
Ya todos sabemos lo que son las células de combustibles. En ellas el oxígeno y el hidrógeno se combinan en presencia de un catalizador y producen electricidad. Algunas versiones orgánicas de estas células utilizan microorganismos y residuos orgánicos para realizar la misma función. Se sabía que los microbios en estos dispositivos estándar podían romper compuestos orgánicos para generar electricidad directamente. Si los electrones que portan la carga eléctrica se combinan con los protones (los núcleos de los átomos de hidrógeno) que los microbios producen en el proceso se podría pensar en la producción de hidrógeno gaseoso en una suerte de “electrolisis microbiana”. (leer más…)

Marca mundial en almacenamiento de hidrógeno

Publicado el 19 de noviembre de 2007 en Tecnología | 1 Comentario »

Una película delgada de polímero y titanio consigue almacenar un 14% de su peso en hidrógeno, doblando las marcas obtenidas con anterioridad. Este tipo de material podría hacer realidad los automóviles económicos y ecológicos de pilas de combustible.

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El hidrógeno (rojo) se almacena gracias al polímero. Ilustración: Taner Yildirim, NIST.

En el futuro sistema energético basado en la utilización del hidrógeno se necesitan producir grandes cantidades de este gas con alguna fuente de energía. Además está el problema de almacenar el hidrógeno producido, para lo que en general hay que utilizar altas presiones y bajas temperaturas, condiciones que consumen ellas mismas energía. Sería interesante desarrollar métodos hacer que el almacenamiento del hidrógeno fuesen mucho más sencillo que no necesitaran condiciones físicas especiales. De este modo los automóviles podría usar este gas como combustible.
Usando este hidrógeno y el oxígeno atmosférico en una pila de combustible se produciría electricidad que movería el auto. Así, en lugar de utilizar caras baterías que necesitan tiempo para ser recargadas, se utilizaría un depósito especial para hidrógeno gaseoso que se rellenaría en un momento. (leer más…)

Trópicos y biodiversidad

Publicado el 16 de noviembre de 2007 en Medio ambiente | 3 Comentarios »

Gracias al estudio de un grupo de moluscos, que aparentemente viola el patrón de la diversidad global, descubren que en realidad sigue las mismas reglas biológicas que otros organismos marinos, confirmando una regla general sobre la difusión de la vida sobre la Tierra, y pone de relieve la importancia de las regiones tropicales como generadores de biodiversidad.

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El Anomalodesmata Cleidothaerus albidus. Foto: New Zealand Mollusca website.

David Jablonsky de Universidad de Chicago sus colaboradores publican un artículo en Proceedings of the National Academy of Sciences en donde explican por qué existen excepciones al gradiente en latitud de diversidad biológica en la Tierra. Este fenómeno, conocido desde hace más de siglo, consiste en que el número de especies es mínimo en las regiones polares y va incrementándose según nos movemos hacia el ecuador, siendo máximo en los trópicos. Sin embargo, no hay acuerdo sobre por qué esto es así. De hecho hay docenas de teorías diferentes que se han propuesto para explicar los caminos evolutivos que han dado lugar a la rica variedad biológica que se da en los trópicos.
Estos autores presentan ahora unos hallazgos que resaltan la importancia de los trópicos en el mantenimiento de la diversidad biológica de todo el planeta. (leer más…)